Über vier Monate, von März bis Juni 1905, produzierte Albert Einstein vier Arbeiten, die die Wissenschaft revolutionierten. Einer erklärte, wie man die Größe von Molekülen in einer Flüssigkeit misst, ein zweiter stellte fest, wie man ihre Bewegung bestimmt, und ein dritter beschrieb, wie Licht in Paketen namens Photonen ankommt — die Grundlage der Quantenphysik und die Idee, die ihm schließlich den Nobelpreis einbrachte. Eine vierte Arbeit führte die spezielle Relativitätstheorie ein und führte Physiker dazu, Vorstellungen von Raum und Zeit zu überdenken, die seit Anbeginn der Zivilisation ausgereicht hatten. Dann, ein paar Monate später, fast als nachträglicher Einfall, wies Einstein in einem fünften Papier darauf hin, dass Materie und Energie auf atomarer Ebene austauschbar sein können, nämlich dass E = mc2, die wissenschaftliche Grundlage der Kernenergie und die berühmteste mathematische Gleichung in der Geschichte.

Kein Wunder, dass 2005 weltweit als ein Fest aller Einstein-Dinge bezeichnet wurde. Internationale Physikorganisationen haben dieses hundertjährige Jubiläum zum Weltjahr der Physik ausgerufen, und Tausende von Wissenschafts- und Bildungseinrichtungen sind ihrem Beispiel gefolgt. Bilder von Einstein sind noch häufiger geworden als üblich, Diskussionen über seine Auswirkungen ein kultureller Trommelschlag. „Sein Name ist gleichbedeutend mit Wissenschaft“, sagt Brian Schwartz, Physiker am Graduiertenzentrum der City University of New York. „Wenn Sie Kinder bitten, Ihnen zu zeigen, wie ein Wissenschaftler aussieht, zeichnen sie als erstes wilde weiße Haare.Einsteins „Wunderjahr“eröffnete in vielerlei Hinsicht die Moderne mit ihren sprunghaften, widersprüchlichen Standpunkten und Erschütterungen etablierter Wahrheiten. Aber die Zeit war im Allgemeinen eine Zeit großer kultureller und sozialer Umwälzungen. Ebenfalls 1905 veröffentlichte Sigmund Freud seinen Aufsatz „Witze und ihre Beziehung zum Unbewussten“ und einen Bericht über eine seiner ersten Psychoanalysen. Pablo Picasso wechselte von seiner Blauen Periode zu seiner Rosenperiode. James Joyce vollendete sein erstes Buch, Dubliners. Dennoch war niemandes Überdenken universeller Annahmen tiefer als Einsteins.Weitgehend aus diesem Grund ist Einstein heute mehr Mythos als der Mensch, und die Essenz dieses Mythos ist, dass die Funktionsweise seines Geistes nicht nur für die meisten Sterblichen, sondern sogar für die meisten Physiker unerreichbar ist. Wie bei vielen Mythen steckt auch hier etwas Wahres dahinter. „Ich habe dreimal die allgemeine Relativitätstheorie gelernt“, sagt Spencer Weart, Direktor des Zentrums für Geschichte der Physik am American Institute of Physics. „Es ist so schwierig, subtil, anders.“

Aber es gibt auch eine Menge Übertreibung an dem Mythos. Von Anfang an, lange bevor er Einstein der Unergründliche war, verstand der vorausschauendste seiner Physiker, was er erreicht hatte und seine größere Bedeutung. Er hatte die Physik neu erfunden, was nur eine andere Art zu sagen ist, dass er die Art und Weise neu erfunden hatte, wie wir alle — Physiker und Nichtphysiker gleichermaßen — unseren Platz im Kosmos wahrnehmen.

Er hat die Relativitätstheorie neu erfunden. In einer Abhandlung von 1632 legte Galileo Galilei dar, was die klassische Version der Relativitätstheorie werden würde. Er lud Sie, seinen Leser, ein, sich auf einem Dock vorzustellen und ein Schiff zu beobachten, das sich stetig bewegt. Wenn jemand oben auf dem Mast des Schiffes einen Stein fallen lassen würde, wo würde er landen? An der Basis des Mastes? Oder eine kleine Entfernung zurück, die der Entfernung entsprach, die das Schiff zurückgelegt hatte, während der Stein fiel?

Die intuitive Antwort ist ein kleiner Abstand zurück. Die richtige Antwort ist die Basis des Mastes. Aus der Sicht des Seemanns, der den Stein fallen ließ, fällt der Stein gerade nach unten. Aber für Sie auf dem Dock scheint der Stein schräg zu fallen. Sowohl Sie als auch der Seemann hätten den gleichen Anspruch darauf, Recht zu haben — die Bewegung des Felsens ist relativ zu dem, der ihn beobachtet.

Einstein hatte eine Frage. Es hatte ihn zehn Jahre lang gestört, von seiner Zeit als 16-jähriger Student in Aarau, Schweiz, bis zu einem schicksalhaften Abend im Mai 1905. Als Einstein von der Arbeit nach Hause ging, kam er mit Michele Besso ins Gespräch, einem Physiker und seinem besten Freund am Patentamt in Bern, Schweiz, wo sie beide Angestellte waren. Einsteins Frage fügte Galileis Bildern tatsächlich eine Komplikation hinzu: Was wäre, wenn das Objekt, das von der Spitze des Mastes herabsteigt, kein Stein, sondern ein Lichtstrahl wäre?

Seine Wahl war nicht willkürlich. Vierzig Jahre zuvor hatte der schottische Physiker James Clerk Maxwell gezeigt, dass die Lichtgeschwindigkeit konstant ist. Es ist dasselbe, ob du dich auf die Lichtquelle zu bewegst oder von ihr weg, oder ob sie sich auf dich zu oder von dir weg bewegt. (Was sich ändert, ist nicht die Geschwindigkeit der Lichtwellen, sondern die Anzahl der Wellen, die Sie in einer bestimmten Zeit erreichen. Angenommen, Sie gehen zurück zum Dock und schauen sich Galileos Schiff an, erst jetzt beträgt die Höhe seines Mastes 186.282 Meilen oder die Entfernung, die das Licht in einer Sekunde im Vakuum zurücklegt. (Es ist ein großes Schiff.) Wenn die Person oben auf dem Mast ein Lichtsignal direkt nach unten sendet, während sich das Schiff bewegt, wo wird es landen? Sowohl für Einstein als auch für Galileo landet es am Fuß des Mastes. Aus Ihrer Sicht auf dem Dock wird sich die Basis des Mastes während des Abstiegs unter der Oberseite des Mastes herausbewegt haben, wie es der Fall des Felsens war. Dies bedeutet, dass sich die Entfernung, die das Licht aus Ihrer Sicht zurückgelegt hat, verlängert hat. Es sind nicht 186.282 Meilen. Es ist mehr.

Hier beginnt Einstein von Galileo abzuweichen. Die Lichtgeschwindigkeit beträgt immer 186.282 Meilen pro Sekunde. Geschwindigkeit ist einfach Entfernung geteilt durch, oder „pro,“ eine Länge der Zeit. Im Falle eines Lichtstrahls beträgt die Geschwindigkeit immer 186.282 Meilen pro Sekunde, wenn Sie also die Entfernung ändern, die der Lichtstrahl zurücklegt, müssen Sie auch die Zeit ändern.

Sie müssen die Zeit ändern.

„Danke!“ Einstein begrüßte Besso am Morgen nach ihrer bedeutsamen Diskussion. „Ich habe das Problem komplett gelöst.“Nach Einsteins Berechnungen war die Zeit selbst nicht konstant, ein absoluter, unveränderlicher Teil des Universums. Jetzt war es eine Variable, die davon abhing, wie Sie und was auch immer Sie beobachten, sich in Beziehung zueinander bewegen. „Jeder andere Physiker ging davon aus, dass es eine universelle Weltuhr gibt, die die Zeit hält“, sagt Schwartz. „Einstein hat diese Idee komplett entfernt.“ Aus Sicht der Person auf dem Dock dauerte es länger als eine Sekunde, bis das Licht das Schiffsdeck erreichte. Das heißt, die Zeit an Bord des Schiffes schien langsamer zu vergehen als auf dem Dock. Das Gegenteil, wusste Einstein, müsste auch wahr sein. Aus der Sicht des Seemanns würde sich das Dock bewegen, und daher würde ihm ein Lichtstrahl, der von einem hohen Pfosten an Land herabgesandt wurde, etwas weiter reichen als Sie auf dem Dock. Für den Seemann scheint die Zeit an Land langsamer zu vergehen. Und da haben wir es: ein neues Relativitätsprinzip.“Von nun an sind Raum für sich und Zeit für sich dazu verdammt, in bloße Schatten zu verschwinden“, erklärte der deutsche Mathematiker Hermann Minkowski 1908. Andere Physiker hatten Berechnungen durchgeführt, die einen ähnlichen Unterschied in der Zeitmessung zwischen zwei Beobachtern zeigten, aber sie fügten immer eine Version von „aber nicht wirklich“ hinzu.“ Für sie mag ein Zeitunterschied in der Mathematik liegen, aber nicht in der Welt. Einstein, jedoch, sagte, es gibt keine „wirklich.“ Es gibt nur das, was Sie auf dem Dock über die Zeit an Bord des sich bewegenden Schiffes messen können und was der Matrose über die Zeit an Bord des sich bewegenden Schiffes messen kann. Der Unterschied zwischen den beiden liegt in der Mathematik, und die Mathematik ist die Welt. Einsteins Einsicht war, dass, weil diese Wahrnehmungen alles sind, was wir jemals wissen können, sie auch, in Bezug auf das Maß des Universums, alles sind, was zählt.

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Smithsonian National Museum of American History, Photographic History Collection („Ich weiß, dass dieses freundliche Schicksal es mir ermöglichte, nach vielen Jahren fieberhafter Arbeit ein paar nette Ideen zu finden“, schrieb Einstein (1940 am Institute for Advanced Study in Princeton) einmal an einen Kollegen Physiker.)

Das war ziemlich berauschendes Zeug für einen 26-jährigen Angestellten, der erst wenige Wochen zuvor seine Doktorarbeit an der Universität Zürich eingereicht hatte. Einstein würde seinen Job im Patentamt bis 1909 behalten, aber seine Dunkelheit war zumindest unter Physikern vorbei. Innerhalb eines Jahres nach Abschluss seiner Relativitätstheorie Papier, seine Ideen wurden von einigen der prominentesten Wissenschaftler in Deutschland diskutiert. 1908 reiste der Physiker Johann Jakob Laub von Würzburg nach Bern, um bei Einstein zu studieren, und rief aus, dass es einer der „schlechten Witze“ der Geschichte sei, den großen Mann zu finden, der noch in einem Patentamt arbeitet.“ Aber Einstein hat sich nicht beschwert. Sein „hübscher“ Lohn, wie er einem Freund schrieb, reichte aus, um eine Frau und einen 4-jährigen Sohn, Hans Albert, zu unterstützen, und sein Zeitplan ließ ihm „acht Stunden Spaß am Tag, und dann gibt es auch Sonntag.“ Selbst im Job fand er viel Zeit zum Träumen.Während eines solchen Tagtraums erlebte Einstein, was er später „den glücklichsten Gedanken meines Lebens“ nennen würde.“Er wusste, dass seine spezielle Relativitätstheorie von 1905 nur auf die Beziehung zwischen einem ruhenden Körper und einem sich mit konstanter Geschwindigkeit bewegenden Körper anwendbar war. Was ist mit Körpern, die sich mit wechselnden Geschwindigkeiten bewegen? Im Herbst 1907 sah er vor seinem geistigen Auge eine Vision, die einem Lichtstrahl nicht unähnlich war, der von einem Mast herabstieg: Ein Mann, der von einem Dach fiel.

Was ist der Unterschied? Im Gegensatz zum Lichtstrahl, der sich mit konstanter Geschwindigkeit bewegt, würde der fallende Mann beschleunigen. Aber in einem anderen Sinne wäre er auch in Ruhe. Im ganzen Universum würde jedes Stück Materie durch die Schwerkraft seinen exquisit vorhersehbaren Einfluss auf den Menschen ausüben. Dies war Einsteins wichtigste Erkenntnis – dass Beschleunigung und Gravitation zwei Möglichkeiten sind, dieselbe Kraft zu beschreiben. So wie jemand an Bord von Galileis Schiff das gleiche Recht hätte, daran zu denken, dass das Dock das Schiff verlässt, wie das Schiff, das das Dock verlässt, so hätte der Mann im freien Fall vom Dach das gleiche Recht, daran zu denken, dass er in Ruhe ist, während die Erde auf ihn zurast. Und da haben wir es: ein anderes Relativitätsprinzip, genannt allgemeine Relativitätstheorie.“Einstein nahm immer das, was alle anderen für zwei völlig unterschiedliche Naturszenarien hielten, und sah sie als gleichwertig an“, sagt Gerald Holton von Harvard, ein führender Einstein-Gelehrter. Raum und Zeit, Energie und Masse und Beschleunigung und Gravitation: Wie Holton sagt, „Einstein war immer mit der Frage konfrontiert, Warum sollte es zwei verschiedene Phänomene mit zwei verschiedenen Theorien geben, um sie zu erklären, wenn sie für mich wie ein Phänomen aussehen?“Nach seiner Vision von 1907 würden jedoch weitere acht Jahre vergehen, bis Einstein die Gleichungen ausarbeitete, um sie zu stützen. Einstein erzählte Freunden, dass, als er 1915 endlich die Mathematik herausfand, um die allgemeine Relativitätstheorie zu demonstrieren, etwas in ihm platzte. Er konnte fühlen, wie sein Herz unregelmäßig schlug, und das Herzklopfen hörte tagelang nicht auf. Später schrieb er einem Freund: „Ich war außer mir vor Aufregung.“

Bis dahin war Einstein Professor an der Universität Berlin, und der Große Krieg tobte auf dem ganzen Kontinent. Damit das Wort von Einsteins Leistung die Welt der Physiker erreichen konnte, musste es über die feindlichen Linien reisen. Einstein trug seine Schriften zur allgemeinen Relativitätstheorie in die Niederlande, und von dort leitete ein befreundeter Physiker sie über die Nordsee nach England weiter, wo sie schließlich Arthur Eddington erreichten, vielleicht den einzigen Astronomen der Welt mit dem politischen Einfluss und der wissenschaftlichen Prominenz, die ausreichen, um Kriegsressourcen zu mobilisieren und die allgemeine Relativitätstheorie auf die Probe zu stellen.Einstein hatte theoretisiert, dass eine Sonnenfinsternis eine seltene Gelegenheit bot, die Wirkung der Schwerkraft auf das Licht zu beobachten. Wenn sich der Tageshimmel verdunkelte, würden Sterne sichtbar werden, und wenn tatsächlich die Schwerkraft der Sonne auf das vorbeiziehende Licht zog, dann würden diese Sterne nahe dem Rand der Sonne um einen Grad außer Position zu sein scheinen, den seine Gleichungen genau vorhergesagt hatten. Eddington sammelte die wissenschaftlichen Truppen seiner Nation, und der britische Astronom Royal, Sir Frank Dyson, bat seine kriegsarme Regierung, zwei Expeditionen zur Beobachtung der totalen Sonnenfinsternis am 29.Mai 1919 zu entsenden — eine nach Sobral, Brasilien, die andere nach Príncipe, eine Insel vor der Westküste Afrikas.

Ende September erhielt Einstein ein Telegramm, das besagte, dass die Ergebnisse der Sonnenfinsternis seinen Vorhersagen entsprachen. Im Oktober nahm er bei einem Treffen in Amsterdam die Glückwünsche der prominentesten Physiker des Kontinents entgegen. Dann ging er nach Hause nach Berlin. Soweit er wusste, hatte er seine Schuld bekommen.

„REVOLUTION IN DER WISSENSCHAFT“, trompetete die Londoner Times vom 7. November. „Neue Theorie des Universums. Newtonsche Ideen gestürzt.“ Am Vortag hatte Dyson die Ergebnisse der Sonnenfinsternis auf einer seltenen gemeinsamen Sitzung der Royal Society und der Royal Astronomical Society vorgelesen. Der Präsident der Royal Society und der Entdecker des Elektrons, J. J. Thomson, nannte Einsteins Theorie in einem Zitat, das um die Welt raste, „eine der bedeutsamsten, wenn nicht die bedeutsamsten Äußerungen des menschlichen Denkens.“Erst dann, 14 Jahre nach Einsteins Wunderjahr, begann die Bandbreite von Einsteins Leistungen allgemein bekannt zu werden. Weil die Öffentlichkeit gleichzeitig etwas über die spezielle Relativitätstheorie und die allgemeine Relativitätstheorie gelernt habe, so Weart, habe sich der Kult um Einstein schnell zusammengeschlossen. „Und dann kam die Quantentheorie, und die Leute gingen zurück und sagten:‘Oh, ja, Einstein hat das auch getan. Eine genaue Zählung von Artikeln über Einstein auf der ganzen Welt im Jahr 1919 — das erste Jahr des Ruhms — ist wahrscheinlich unmöglich; Ein von Scientific American gesponserter Essay-Wettbewerb für die beste Erklärung der Relativitätstheorie in Laienbegriffen zog Beiträge aus mehr als 20 Ländern an. „Ich war so überschwemmt von Fragen, Einladungen, Herausforderungen“, schrieb Einstein in dieser Zeit in einem Brief, „dass ich träume, dass ich in der Hölle brenne und dass der Postbote der Teufel ist, der mich ewig anbrüllt und neue Briefbündel auf mich wirft Kopf, weil ich die alten noch nicht beantwortet habe.Und all diese Berühmtheit, bemerkte der britische Astronom W.J.S. Lockyer, war für Entdeckungen, die „gewöhnliche Menschen nicht persönlich betreffen; nur Astronomen sind betroffen.“ Die Tiefe der Reaktion könnte nur auf den historischen Moment zurückzuführen sein – die Nachwirkungen des Ersten Weltkriegs. „Hier war etwas, das die Fantasie anregte“, schrieb Leopold Infeld, ein polnischer Physiker und zukünftiger Mitarbeiter Einsteins: „Menschliche Augen, die von einer mit Gräbern und Blut bedeckten Erde zum mit Sternen bedeckten Himmel schauten.“

Für viele wurde Einstein zum Symbol der Nachkriegsannäherung und der Rückkehr zur Vernunft. Eddington schrieb ihm weniger als einen Monat nach der Ankündigung der Sonnenfinsternis: „Für die wissenschaftlichen Beziehungen zwischen England und Deutschland ist dies das Beste, was hätte passieren können.“ Auch heute noch schwingt diese Interpretation mit. „Während dieses Krieges, als sich ein Großteil der Menschheit der sinnlosen Zerstörung widmete“, sagte Holton, „enthüllte Einstein die Umrisse der großartigen Konstruktion des Universums. Das muss als eine der moralischsten Handlungen dieser Zeit gelten.“Aber einige Kritiker der Relativitätstheorie argumentierten, Einstein sei nur ein weiterer Anarchist, der die Scheiterhaufen der Zivilisation betreibe. Ein Professor für Himmelsmechanik an der Columbia University schrieb im November 1919 in der New York Times, dass der Impuls, „die erprobten Theorien, auf denen die gesamte Struktur der modernen wissenschaftlichen und mechanischen Entwicklung aufgebaut wurde, beiseite zu werfen“, mit „dem Krieg, den Streiks, den bolschewistischen Aufständen“ in Verbindung stehe.“Einsteins eigene politische Neigungen erschwerten die Reaktionen der Menschen auf seine Arbeit weiter. Avisceral, lebenslang antiautoritär, hatte er im Alter von 16 Jahren auf seine deutsche Staatsbürgerschaft verzichtet, anstatt sich der Wehrpflicht zu unterwerfen. Jetzt, in der entstehenden WeimarRepublik, wurde Einstein, ein Jude, von hakenkreuztragenden deutschen Nationalisten als Bösewicht und von Internationalisten als Held dargestellt. „Diese Welt ist ein seltsames Irrenhaus“, schrieb Einstein einem Freund. „Gegenwärtig streitet jeder Kutscher und jeder Kellner darüber, ob die Relativitätstheorie richtig ist. Apersons Überzeugung in diesem Punkt hängt von der politischen Partei ab, der er angehört. Die „Argumente“ mündeten bald in Morddrohungen, und Einstein floh kurz aus Deutschland zu einer Vortragsreise durch Japan. Nachdem Hitler 1933 an die Macht kam, verließ Einstein Deutschland für immer. Er nahm einen Termin am Institute for Advanced Study in Princeton an, wo er bis zu seinem Tod im Alter von 76 Jahren in einem bescheidenen Haus in der Mercer Street lebte Bauchaneurysma im April 1955.

Während seiner öffentlichen Jahre verkörperte Einstein Widersprüche. Als Pazifist befürwortete er den Bau der Atombombe. Er plädierte für eine Welt ohne Grenzen und setzte sich für die Gründung des Staates Israel ein — so sehr, dass er 1952 eingeladen wurde, dessen Präsident zu werden. Er war ein Genie, puttering zerstreut um sein Haus in Princeton, und er war ein Joker, streckte seine Zunge für einen Fotografen. Aber es waren nicht nur diese Widersprüche, die ihn auszeichneten. Es war ihre Skala. Sie waren alle größer als das Leben, und so ging der Gedanke, muss er auch sein.

Aber er war es nicht, wie er wohl wusste. Seine erste Ehe war geschieden, eine zweite, zu einem Cousin, in ihrem Tod, fast zwei Jahrzehnte vor seinem. Er zeugte eine uneheliche Tochter, die vermutlich zur Adoption freigegeben wurde und der Geschichte verloren gegangen ist, und zwei Söhne, Hans Albert und Eduard. Einer von ihnen, Eduard, litt an Schizophrenie. Hans Albert lehrte Ingenieurwissenschaften an der UC Berkeley. Doch irgendwie wurde Einstein père ein Mythos unter den Männern.

Es war ein Schicksal, das Einstein hasste. „Ich fühle mich“, schrieb er 1920 einem Freund, „wie ein geschnitztes Bild“ — als ob es etwas Blasphemisches gäbe, wie seine Götzendiener ihn schon damals zu gestalten begannen. Und vielleicht gab es. Sobald die Nazis besiegt waren, würde Einstein nicht alles für alle Menschen werden, sondern eine Sache für alle Menschen: ein Heiliger.

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Während seiner ersten Reise in die Vereinigten Staaten (unterwegs mit seiner zweiten Frau Elsa Einstein im Jahr 1921) mischte Einstein Physik-Vorlesungen mit Fundraising im Auftrag der Hebräischen Universität in Jerusalem. (Library of Congress, mit freundlicher Genehmigung des American Institute of Physics Emillio Segre Visual Archives)

Der Heiligenschein der weißen Haare half. 1919, als die Welt Einsteins Bekanntschaft machte, deutete sein 40-jähriges, leicht übermütiges Gesicht nur auf die kommende Karikatur hin. Aber mit der Zeit flogen seine Haare wie ein ungebundener Geist, während sich die Tränensäcke unter seinen Augen vertieften, als ob sie zu hart schauten und zu viel sahen. Und was diese Augen betrifft – nun, als Steven Spielberg die Titelfigur von E.T. the Extra-Terrestrial entwarf und er wollte, dass sein außerirdischer Botschafter des guten Willens Augen hatte, die feucht waren wie die eines weisen alten Mannes, aber vor kindlichem Staunen funkelten, wusste er, wen er benutzen sollte.

Lange bevor die Öffentlichkeit Einstein seliggesprochen hatte, hatten seine Mitphysiker begonnen, seine Unfehlbarkeit in Frage zu stellen. Als der russische Mathematiker Aleksandr Friedmann 1922 feststellte, dass sich das Universum nach seinen Berechnungen mit Einsteins Gleichungen ausdehnen oder zusammenziehen könnte, schrieb Einstein eine kurze Widerlegung, in der er sagte, Friedmanns Mathematik sei falsch. Ayear später Einstein räumte ein, dass der Fehler in der Tat seine gewesen war, aber er blieb reuelos. Erst nach der Entdeckung des amerikanischen Astronomen Edwin Hubble im Jahr 1929, dass sich andere Galaxien von unseren eigenen zurückziehen — dass sich das Universum tatsächlich ausdehnt — gab Einstein nach. Er hatte seinen „größten Fehler“ begangen, seufzte er.Sturheit würde auch seine Einstellung zur Quantenmechanik dominieren, obwohl das Feld teilweise ein Auswuchs von Einsteins 1905er Arbeit über Photonen war. Einstein widersprach häufig und berühmt dem zentralen Grundsatz der Quantentheorie — dass die subatomare Welt eher nach statistischen Wahrscheinlichkeiten als nach Ursache-Wirkungs-Gewissheiten arbeitet. „Gott würfelt nicht mit dem Universum“, erklärte er oft, und zur zunehmenden Verärgerung seiner Kollegen verbrachte er die letzten drei Jahrzehnte seines Lebens damit, — ohne Erfolg — eine große einheitliche Theorie zu finden, die solche Unsicherheit verbannen würde.“Einstein war zielstrebig, und darin kann man das Gute und das Schlechte sehen“, sagt Michael S. Turner, Kosmologe an der Universität von Chicago und Direktor für mathematische und physikalische Wissenschaften bei der National Science Foundation. „Er war zielstrebig darin, die allgemeine Relativitätstheorie mit Newtons Gravitationstheorie in Einklang zu bringen, und er machte einen Homerun. Aber er war auch zielstrebig bei der Suche nach einer einheitlichen Feldtheorie, und ab 1920 war seine Karriere die eines bloßen Sterblichen.“ Im Laufe der Jahrzehnte haben Experimente immer wieder sowohl die relativistische als auch die Quanteninterpretation des Kosmos unterstützt. „Der Raum ist flexibel“, sagt Turner. „Die Zeit verzerrt sich. Und Gott würfelt.In dem halben Jahrhundert seit seinem Tod haben Astronomen die vielleicht revolutionärste Vorhersage bestätigt, die in Einsteins Gleichungen eingebettet ist – die Urknalltheorie der Erschaffung des Universums, eine Schlussfolgerung, die unvermeidlich erscheint, wenn man „läuft der Film“ von Hubbles expandierendem Universum rückwärts. Und es gab andere verblüffende Auswirkungen der Relativitätstheorie, wie Schwarze Löcher, die durch kollabierte Sterne mit so großen Massen erzeugt werden können, dass ihre Gravitationskraft alles in ihrer Nähe verschluckt, einschließlich Licht. Wie Weart sagt und eine Maxime unter Physikern zitiert: „Die allgemeine Relativitätstheorie ist ihrer Zeit gerade 50 Jahre voraus.“

Wissenschaftler stellen immer noch Fragen, die Einstein möglich gemacht hat: Was hat den Urknall angetrieben? Was passiert mit Raum, Zeit und Materie am Rande eines Schwarzen Lochs? Welche mysteriöse Energie verursacht die Beschleunigung der Expansion des Universums? „Dies ist wirklich das goldene Zeitalter für Einsteins Theorie, ganz abgesehen vom hundertjährigen Jubiläum“, sagt Clifford M. Will, Physiker an der Washingtonuniversität in St. Louis und Autor von Was Einstein Right?

Einstein seinerseits wusste nie genau, was ihn traf. „Ich habe nie verstanden, warum die Relativitätstheorie mit ihren Konzepten und Problemen, die so weit vom praktischen Leben entfernt sind, so lange auf eine lebhafte oder sogar leidenschaftliche Resonanz in breiten Kreisen der Öffentlichkeit gestoßen sein sollte“, schrieb er 1942 im Alter von 63 Jahren. „Was könnte diese große und anhaltende psychologische Wirkung hervorgerufen haben? Ich habe noch nie eine wirklich überzeugende Antwort auf diese Frage gehört.Doch als Einstein 1931 die Hollywood-Première von City Lights besuchte, bot ihm der Star und Regisseur des Films, Charlie Chaplin, eine Erklärung an: „Sie jubeln mir zu, weil sie mich alle verstehen, und sie jubeln dir zu, weil dich niemand versteht.“ Vielleicht hat Einstein seine eigenartige Unsterblichkeit nicht trotz seiner Unergründlichkeit erreicht, sondern wegen ihr. Der Sozialwissenschaftler Bernard H. Gustin hat vorgeschlagen, dass ein Einstein einen gottähnlichen Status annimmt, weil er „mit dem in Kontakt kommt, was im Universum wesentlich ist.“ Holton hat kürzlich diesen Kommentar ausgearbeitet: „Ich glaube, genau deshalb strömten so viele, die wenig über Einsteins wissenschaftliche Schriften wussten, um einen Blick auf ihn zu erhaschen, und fühlen sich bis heute irgendwie erhoben, wenn sie über sein ikonisches Bild nachdenken.“

Der Heiligenschein hat dazu beigetragen, den Mythos aufrechtzuerhalten, indem Einstein auf Titelseiten von Zeitschriften und Zeitungen, auf Postern und Postkarten, Kaffeetassen, Baseballmützen, T-Shirts, Kühlschrankmagneten und, basierend auf einer Google-Suche, auf 23.600 Internetseiten präsent war. Aber was wir dieses Jahr feiern, ist mehr als ein Mythos. Indem er die Relativitätstheorie neu erfand, erfand Einstein auch nichts weniger als die Art und Weise, wie wir das Universum sehen. Seit Tausenden von Jahren hatten Astronomen und Mathematiker die Bewegungen von Körpern am Nachthimmel untersucht und dann nach passenden Gleichungen gesucht. Einstein tat das Gegenteil. Er begann mit müßigen Überlegungen und Kratzern auf Papier und zeigte schließlich auf Phänomene, die zuvor unvorstellbar und immer noch unergründlich waren. „Die allgemeine Relativitätstheorie ist die Vorstellung eines Menschen davon, wie das Universum sein sollte“, sagt der Einstein-Gelehrte Arthur I. Miller vom University College London. „Und das ist so ziemlich das, was sich herausstellte.“ Es ist dieses Erbe Einsteins, an das das Weltjahr der Physik erinnert, dieser nachhaltige Beitrag zur Moderne: der Triumph des Geistes über die Materie.

DAS LETZTE WORT ZUR ENERGIE
Es ist vielleicht die berühmteste Gleichung der Welt, aber was bedeutet E=mc2 eigentlich?Kurz nach Abschluss seiner Arbeit über die spezielle Relativitätstheorie im Jahr 1905 erkannte Einstein, dass seine Gleichungen auf mehr als Raum und Zeit angewendet wurden. Aus der Sicht eines Beobachters, der relativ zu einem sich sehr schnell bewegenden Objekt — das sich der Lichtgeschwindigkeit nähert — stillsteht, scheint das Objekt an Masse zu gewinnen. Und je größer seine Geschwindigkeit — mit anderen Worten, je mehr Energie aufgewendet wurde, um es in Bewegung zu bringen — desto größer ist seine scheinbare Masse. Insbesondere wäre das Maß seiner Energie gleich dem Maß seiner Masse multipliziert mit der Lichtgeschwindigkeit im Quadrat.

Die Gleichung hat Wissenschaftlern nicht geholfen, eine Atombombe zu konstruieren, aber sie erklärt, warum zerschlagene Atome die Kraft von Pilzwolken freisetzen können. Die Lichtgeschwindigkeit oder c ist eine große Zahl: 186.282 Meilen pro Sekunde. Multiplizieren Sie es mit sich selbst, und das Ergebnis ist eine wirklich große Zahl: 34.700.983.524. Multipliziere nun diese Zahl mit sogar einer außerordentlich winzigen Masse, wie man sie im Kern eines Atoms finden könnte, und das Ergebnis ist immer noch eine außerordentlich enorme Zahl. Und diese Zahl ist E, Energie.Angeregt durch zwei Kernphysiker schrieb Einstein am 2. August 1939 an Präsident Franklin D. Roosevelt, dass „extrem mächtige Bomben“ eines neuen Typs nun „denkbar“ seien. Historiker neigen dazu zu glauben, dass der Brief eine „streng subsidiäre Rolle“ bei der Entscheidung der alliierten Mächte spielte, die nukleare Option zu verfolgen, sagt der Physikhistoriker Spencer Weart. Aber die Tatsache, dass Einstein und indirekt seine Gleichung irgendeine Rolle spielten, hat einen lebenslangen Pazifisten und Utopisten für immer mit der Fähigkeit der Menschheit verbunden, sich selbst zu zerstören.Einstein erkannte später, dass seine Einschätzung, dass deutsche Wissenschaftler in der Lage sein würden, eine Atombombe zu bauen — die Meinung, die ihn dazu trieb, an FDR zu schreiben — falsch war. „Wenn ich gewusst hätte, dass diese Ängste unbegründet sind“, schrieb er spät im Leben an einen Freund, „hätte ich nicht daran teilgenommen, die Büchse der Pandora zu öffnen.“ Aber offen war es jetzt, niemals zu schließen, wie Einstein selbst im August 1945, als er zum ersten Mal die Nachrichten über Hiroshima hörte, elliptisch, fast poetisch eingeräumt hatte. „Oh Weh“ – das deutsche Wort für Schmerz. „Und das ist es.“

EINE NEUE SICHT DER SCHWERKRAFT
Einsteins Vision eines Mannes, der von einem Dach fiel, markierte den Beginn eines großen Kampfes

Während Einstein an den Gleichungen für die Allgemeine Relativitätstheorie arbeitete, deren Fertigstellung acht Jahre dauern würde, ging er mit der französisch-polnischen Chemikerin Marie Curie bergsteigen. Scheinbar blind für die Gletscherspalten sowie für ihre Schwierigkeiten, sein Deutsch zu verstehen, Einstein verbrachte die meiste Zeit damit, über die Gravitation zu sprechen. „Sie verstehen“, sagte Einstein zu ihr und packte plötzlich ihren Arm, „was ich genau wissen muss, ist, was in einem Aufzug passiert, wenn er ins Leere fällt.“In Einsteins Vorstellung befand sich der Mann, der auf halbem Weg zwischen Dach und Erde schwebte, jetzt in einem Aufzug. Unter bestimmten Umständen hätte der Passagier keine Möglichkeit zu wissen, ob er Schwerkraft oder Aufwärtsbeschleunigung erfährt. Wenn der Aufzug auf der Erdoberfläche stehen würde, würde der Mann dort die Schwerkraft spüren, die dazu führt, dass fallende Objekte mit einer Geschwindigkeit von 32 Fuß pro Sekunde im Quadrat beschleunigt werden. Aber wenn der Aufzug mit der gleichen Geschwindigkeit durch den Weltraum beschleunigt würde, würde er genau die gleiche Abwärtskraft erfahren.

Einstein stellte sich einen Lichtstrahl vor, der den Aufzug durchdrang. Würde der Aufzug relativ zur Lichtquelle ansteigen, würde der Strahl in einer bestimmten Höhe auf einer Seite des Aufzugs eintreten und sich auf seinem Weg zu einer niedrigeren Höhe an der gegenüberliegenden Wand zu krümmen scheinen. Einstein stellte sich dann vor, dass die Planeten auf der Erdoberfläche stationär wären. Da er postulierte, dass die beiden Umstände gleich sind, kam Einstein zu dem Schluss, dass der gleiche Effekt für beide gelten müsste. Mit anderen Worten, die Schwerkraft muss das Licht biegen.

Er hätte nicht die Mathematik, um diese Idee bis 1915 zu unterstützen, und er hätte nicht den Beweis bis zu den Eclipse-Expeditionen von 1919. Aber bis dahin war er so zuversichtlich in seine Berechnungen, dass Einstein ihr sagte, als ein Student fragte, was er getan hätte, wenn er gehört hätte, dass die Sonnenfinsternisbeobachtungen seine Mathematik nicht bestätigt hätten: „Dann hätte mir der liebe Herr leid getan. Die Theorie ist richtig.”

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