Percebe de Ganso

Percebe de ganso

Adaptado de un artículo del naturalista y profesor de la UCI Peter Bryant que apareció en la edición de marzo de 2009 de Tracks

¿Quién está limpiando la Bahía? ¡La respuesta puede sorprenderte! Pero si ha asistido a nuestros Inventarios de Vida Marina y participado en el análisis de las muestras de lodo, probablemente tenga algunas pistas. El fondo de la Bahía alberga enormes poblaciones de numerosos tipos de invertebrados, la mayoría de los cuales viven alimentándose con filtros. Los más abundantes son varios tipos de moluscos bivalvos (almejas, mejillones y ostras) y gusanos poliquetos. Filtran y consumen grandes cantidades de fitoplancton, así como bacterias y otras partículas, lo que contribuye enormemente a mantener la calidad del agua. También hay esponjas, anémonas, chorros de mar y muchos tipos de crustáceos, muchos de los cuales también viven de la alimentación por filtro y así ayudan a mantener la calidad del agua de la bahía.

Hay dos tipos de alimentadores de filtro, que llamaré alimentadores de filtro internos y externos.

Los alimentadores de filtros internos tienen un filtro en forma de cesta dentro de una cavidad corporal que se abre al exterior a través de dos sifones. Traen agua a través de una abertura (el «sifón de entrada»), la bombean a través del filtro para eliminar las partículas microscópicas de alimentos y la descargan a través de otra abertura (el «sifón de salida»). Las partículas de alimento se trasladan desde el propio filtro a la boca del animal mediante procesos celulares especializados llamados cilios.

Los mejillones se encuentran entre los más importantes de los filtradores internos. Sus conchas se cierran cuando se dejan secas por la marea, pero cuando se sumergen, separan las dos mitades de la concha (las dos «válvulas» en el bivalvo) para revelar un amplio sifón de entrada rodeado de tentáculos rosados que impiden la entrada de artículos que son demasiado grandes. Dentro de la cáscara, las branquias hacen el trabajo de filtrar las partículas de alimentos, y luego el agua se descarga a través de un sifón excurrente ovalado más pequeño. El agua es movida a través del animal por una «bomba bivalva» poco conocida con la fuerza de bombeo generada por bandas de cilios laterales que corren a lo largo de los lados de los filamentos branquiales. La comida se limpia de las branquias por un par de apéndices llamados palpos, y luego se transfiere a la boca en el interior de la cáscara. Arreglos similares se pueden ver en las ostras y vieiras. Los estudios han demostrado que un mejillón o ostra individual puede filtrar más de un galón de agua por hora.

En muchos otros bivalvos, especialmente los de madriguera, incluyendo todas las almejas, ambos sifones son tubos simples, y en algunos casos son mucho más largos que el resto del animal. Esto permite al animal vivir con seguridad en lo profundo del barro mientras los sifones emergen por encima de la superficie (¡aunque esos sifones a menudo son mordisqueados por peces hambrientos y otros carnívoros!). Los bivalvos se alimentan de plancton, así como de algas bentónicas y detritos, y a su vez proporcionan alimento para equinodermos, peces, aves y otros animales.

Otros alimentadores de filtros utilizan un filtro externo. Esta estrategia es utilizada por todos los percebes, tanto bellota como ganso, así como varios tipos de gusanos poliquetos. Los percebes son en realidad crustáceos muy modificados, de hecho de pie sobre sus cabezas y usando sus patas para filtrarse. Pero en lugar de bombear agua sobre el filtro, estos animales usan un movimiento de agarre, extendiendo rítmicamente sus pies hacia arriba en el agua, y luego los llevan rápidamente dentro de la concha junto con cualquier alimento capturado.

Un filtro externo similar pero retráctil se utiliza en los gusanos poliquetos que habitan en tubos, a menudo llamados «plumeros». Algunos de estos viven en tubos hechos de moco y arena; otros hacen un tubo calcificado más duro. Son capaces de retraerse y cerrar una puerta (opérculo) cuando se ven amenazados por la marea baja o la depredación.

Un tipo único de alimentación por filtro ha evolucionado en una especie llamada Gusano Gordo del Posadero. Este animal construye y vive en una madriguera en forma de U, y segrega una red de limo que filtra los alimentos a medida que el gusano bombea agua a través del tubo. Cuando la red está completamente cargada de comida, el gusano traga la comida junto con la red y luego hace una nueva red. La madriguera del Gusano Gordo del Posadero es un excelente hogar para una variedad de animales comensales, incluidos un pequeño pez llamado gobio, un cangrejo guisante, una almeja y un gusano de escamas, todos los cuales se alimentan de las sobras del Posadero. La presencia regular de estos huéspedes es lo que le da al animal su nombre.

Algunos de nuestros alimentadores de filtros son coloniales, y los miembros individuales de una colonia a menudo hacen patrones increíblemente regulares. En los briozoos (también llamados ectoproctos o animales de musgo), los individuos (llamados zooides) son microscópicos y están en arreglos perfectamente regulares. Uno de estos animales coloniales es responsable de las manchas grises que a menudo se ven en las algas marinas arrastradas a la playa, pero otros briozoos forman manchas en mejillones, chorros de mar y otras superficies sólidas. Cada zooide tiene un anillo de tentáculos que se retiran en un esqueleto en forma de caja cuando la colonia se extrae del agua; pero cuando el zooide se sumerge, los tentáculos se extienden para atrapar partículas de alimento y pasarlas a la boca central. Algunos chorros de mar (tunicados) también son coloniales, pero llevan la filosofía colonial un paso más allá: tienen sifones incurrentes individuales, pero un grupo de animales comparte un único sifón excurrente.

Al igual que muchas otras bahías y estuarios, Upper Newport Bay está afectada por una condición llamada eutrofización. Esto se refiere a un proceso en el que la bahía recibe un exceso de nutrientes químicos (nitratos y fosfatos, generalmente de la escorrentía de fertilizantes) que fertilizan el crecimiento del exceso de fitoplancton. El fitoplancton finalmente se hunde en el fondo y proporciona combustible para la descomposición bacteriana, lo que conduce a condiciones anóxicas en las aguas del fondo. Dado que los alimentadores de filtros consumen fitoplancton, desempeñan un papel enormemente importante en la limitación de la eutrofización y el mantenimiento de la calidad del agua.

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