Foco de árboles: Sebo Chino

Por Ankush Bharadwaj el 23 de julio de 2018

Árbol de Sebo Chino (Triadica sebifera)

Serie de Focos de árboles: Siga esta serie mientras aprendemos sobre los fascinantes árboles que viven entre nosotros. Esta serie es en colaboración con Rhee Lab en el Departamento de Biología Vegetal de la Institución Carnegie para la Ciencia.

Echa un vistazo a otros artículos de esta serie que incluyen el Ginkgo biloba, el abeto Douglas y la Secuoya Gigante.

Un cuento de dos árboles

Color de otoño de sebo chino

Foto Cortesía de Harum Koh, Flickr.

El árbol de sebo chino, o Triadica sebifera, tiene dos orígenes en los Estados Unidos. Los primeros de su tipo se introdujeron desde China a Georgia y Carolina del Sur a través de Benjamin Franklin a finales del siglo XVII y principios del XVIII, mientras que un segundo grupo fue traído por biólogos federales a principios del siglo XIX desde el este de China. Desde entonces, estos árboles se han extendido por los Estados Unidos como una especie invasora.

Mientras que el árbol puede parecer promedio la mayor parte del año, su belleza se resalta durante el otoño, cuando sus hojas en forma de corazón se transforman en tonos amarillos, naranjas, morados y rojos, este árbol también tiene muchas aplicaciones y cualidades que requieren más investigación.

Un árbol de Beneficios

La mayoría de las aplicaciones potenciales del árbol de sebo chino provienen de sus semillas. Las semillas tienen dos partes que se pueden usar: la capa exterior, cerosa, llamada sebo, y el núcleo interno. Las semillas se utilizan como purgantes, así como para curar heridas en la medicación china, que son usos que surgen de la saponina en las semillas. Las saponinas son lípidos decorados con azúcares que pueden disolverse tanto en aceite como en agua (como el jabón) y pueden ser tóxicos y antimicrobianos.

Aceite de Stillingia: ácidos oleico, linoleico y linolénico insaturados

Aceite de Stillingia

También pueden aumentar la capacidad de nuestro sistema inmunitario para matar células cancerosas. El sebo de la semilla se puede derretir y la cera se puede usar para hacer jabón y velas. Quizás la aplicación más emocionante está relacionada con la forma en que las semillas están compuestas de 45% – 60% de aceite de stillingia, cuyos componentes principales son ácidos oleico, linoleico y linolénico insaturados. Este aceite puede ser procesado en biocombustibles y utilizado como fuente de combustible alternativo.

Un árbol que se propaga

El árbol de sebo chino se ha extendido por todo el mundo, lo que resulta en algunas diferencias entre las poblaciones invasoras y nativas. Una región que el árbol ha poblado es el sureste de los Estados Unidos. Debido a la falta de su plaga de insectos nativa en los Estados Unidos, los árboles han perdido su sistema de defensa química y dedican más de sus recursos al crecimiento en lugar de a la defensa. Como resultado, los árboles estadounidenses crecen un 30% más rápido que sus parientes chinos.

Sin embargo, los árboles en los Estados Unidos superan a los árboles nativos incluso cuando se cultivan en China, a pesar de la falta de defensa química del grupo estadounidense contra la plaga y el daño posterior, lo que plantea algunas preguntas interesantes sobre lo que hace que una especie sea competitiva y adaptable.

el Chino sebo mapa de distribución de NOSOTROS

el Chino, el sebo de distribución (verde) en NOSOTROS. Cortesía de LSU AgCenter.

Un Árbol de Misterio

todos preferimos a algún tipo de equilibrio en nuestras vidas. La naturaleza también tiende al equilibrio: los organismos necesitan tanto crecer como defenderse. Sin embargo, el hecho de que los indefensos árboles de sebo chinos estadounidenses superaran a las poblaciones chinas «más equilibradas» socava este concepto. La mayoría de las especies no ponen toda su energía en el crecimiento o la defensa, y generalmente tienen un equilibrio entre los dos.

Comprender por qué esta norma se contradice con el sebo chino en los Estados Unidos ayudará a establecer cómo llegan a existir poblaciones invasoras específicas de especies. Y tal vez entender el papel del equilibrio en la naturaleza podría incluso traer nuevas formas en que deberíamos equilibrar nuestras propias vidas en el mundo moderno, donde nos apresuramos a sobresalir en tantas facetas diferentes de la vida simultáneamente.

Ankush Bharadwaj es pasante de verano de 2018 en el Laboratorio Rhee en el Departamento de Biología Vegetal de la Institución Carnegie para la Ciencia. Actualmente es un estudiante de pregrado con especialización en Microbiología, Inmunología y Genética Molecular en la Universidad de California, Los Ángeles. Sus pasatiempos incluyen estar al aire libre, donde generalmente pasa su tiempo en kayak, senderismo o simplemente en monopatín.

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