En las últimas semanas y meses, hemos oído hablar de varios casos de COVID en los que las personas dieron positivo después de eliminar el virus previamente.

Los científicos esperan que la infección por COVID-19 les confiera inmunidad durante un período de tiempo. Sin embargo, algunos de estos casos han suscitado preocupación por la reinfección. Aunque es raro, parece ser posible.

La otra cosa que podría estar en juego en muchos de estos casos es la «diseminación viral prolongada».

Ambos fenómenos son probablemente más comunes de lo que creemos. Pero es importante entender las diferencias entre los dos.

¿Qué es la diseminación viral?

Cuando estás enfermo con un virus, las células de tu cuerpo que albergan la infección liberan partículas de virus infecciosos, que luego viertes en el medio ambiente. Este proceso se llama derramamiento viral.

Para el SARS-CoV-2, el virus que causa la COVID-19, la diseminación se produce principalmente cuando hablamos, tosemos, estornudamos o incluso exhalamos. El SARS-CoV-2 también se puede eliminar en las heces de una persona.

La investigación muestra que la diseminación del SARS-CoV-2 infeccioso comienza antes de que una persona comience a mostrar síntomas y alcanza su punto máximo en o justo después de la aparición de los síntomas (generalmente de cuatro a seis días después de la infección).

La muda puede continuar durante varias semanas después de que los síntomas de una persona se hayan resuelto; no hay un marco de tiempo estándar.

La investigación ha identificado la diseminación de partículas infecciosas del virus del SARS-CoV-2 de hasta ocho días después de la aparición de los síntomas en pacientes hospitalizados, hasta 70 días después del diagnóstico en una persona inmunodeprimida.

Una joven envuelta en una manta en el sofá mira un termómetro.
Las personas comienzan a desprenderse del SARS-CoV-2 antes de desarrollar síntomas.

No todos los derrames son iguales

En los casos anteriores, las partículas virales que se eliminan son infecciosas, que es lo que nosotros, como virólogos, consideramos que significa derrames virales. Pero durante la COVID-19, la definición de desprendimiento se ha ampliado para incluir el desprendimiento de material genético viral (ARN).

Aunque el ARN constituye fragmentos del virus, estos no son necesariamente fragmentos infecciosos.

Los estudios que miden el desprendimiento de material genético viral del tracto respiratorio han informado que el desprendimiento suele durar alrededor de 17 días.

La excreción de material genético del SARS-CoV-2 puede persistir durante más de 80 días en el tracto respiratorio superior y más de 120 días en las heces.

Cuando las personas se han recuperado y luego vuelven a dar positivo en la prueba, o devuelven un resultado «positivo débil», la prueba ha recogido material genético viral. No sabemos si el virus es infeccioso en este momento.

Entonces, ¿cómo puedes saberlo?

Actualmente no hay una forma sencilla de determinar si una persona está contagiando el virus infeccioso o cuánto.

El método «estándar de oro» utilizado para diagnosticar la COVID-19 es la prueba de PCR. Las pruebas de PCR detectan material genético viral (ARN en el caso del SARS-CoV-2) a partir de muestras de hisopado de un paciente.

Pero no pueden determinar si el virus está vivo o muerto, o, en otras palabras, si el virus es contagioso.

El nivel de SARS-CoV-2 infeccioso solo se puede determinar utilizando métodos de infectividad (llamados ensayos). Estos son comunes en los laboratorios de investigación, pero no se utilizan como pruebas de diagnóstico.

¿Por qué algunas personas abandonan por más tiempo?

No hay evidencia que sugiera que las personas que perdieron material genético del SARS-CoV-2 durante mucho tiempo en sus heces hayan estado más enfermas con COVID-19. Aunque algunas investigaciones han encontrado que la muda prolongada en el tracto respiratorio puede estar relacionada con una enfermedad más grave.

No entendemos completamente los factores que hacen que una persona sea un «fiestero largo», pero la investigación sobre esto está en curso. Ciertos grupos se han asociado con la diseminación prolongada del SARS-CoV-2, incluidos hombres, niños, adultos mayores y personas con sistemas inmunitarios comprometidos.

También hay factores especulativos, como la cantidad de SARS-CoV-2 que causó la infección (la dosis viral) y, posiblemente, la cepa viral, pueden desempeñar un papel.

En ausencia de medicamentos antivirales dirigidos, la eliminación no se puede detener. Sin embargo, al atenernos a pautas seguras para la COVID, como mantenerse a una distancia adecuada de los demás, usar una mascarilla facial y practicar la higiene de las manos, podemos minimizar los riesgos de que una persona elimine el virus infeccioso sin saberlo.

Un hombre se lava las manos con jabón.
Las siguientes medidas seguras para la COVID pueden proteger contra la diseminación viral.

Diseminación viral prolongada versus reinfección

Los informes de reinfección, en el sentido de una nueva infección, en lugar de diseminación prolongada o intermitente de la misma, se han limitado hasta la fecha. Una fuente que recopila casos confirmados de reinfección indica que ha habido solo 26 en todo el mundo.

La evidencia que tenemos de otros coronavirus sugiere que el riesgo de reinfección puede ser menor en los primeros 90 días después de la infección inicial.

Algunos estudios sobre la COVID-19, publicados y aún no publicados formalmente en una revista revisada por expertos, sugieren que la inmunidad puede durar varios meses. Pero necesitamos más evidencia sobre este tema, que acumularemos a medida que pase el tiempo.

Cuando una persona da positivo varias semanas o meses después de haberse recuperado, la dificultad es confirmar la reinfección. Esto se debe a que esto requiere pruebas genéticas de ambas infecciones para determinar si de hecho son diferentes.

Dado que esto consume mucho tiempo y la tecnología no es ampliamente accesible, es muy probable que haya más de 26 casos de reinfección en todo el mundo.

Muda, reinfección y propagación comunitaria

Aunque el virus parece estar bien controlado en Australia, la muda y la reinfección víricas prolongadas son probablemente dos de los impulsores más importantes de la transmisión comunitaria del SARS-CoV-2 en todo el mundo.

Comprender cómo y durante cuánto tiempo las personas pueden eliminar el SARS-CoV-2, y qué factores aumentan el riesgo de propagación o reinfección viral, puede ayudarnos a mejorar la vigilancia y reducir la velocidad a la que se propaga el virus.

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