Prevención de incendios en el Espacio
04.01.04

Si estallara un incendio en una nave espacial en órbita, los astronautas combatirían las llamas de maneras ligeramente diferentes a las que lo harían en la Tierra. Los incendios en el espacio no son lo mismo que los incendios en la Tierra, pero la mejor manera de combatir cualquier incendio es evitar que se inicie.A medida que los gases calientes de una llama se elevan, crean corrientes de aire que traen aire fresco al fuego. Esta flotabilidad es lo que hace que una llama sea larga y puntiaguda aquí en la Tierra. En situaciones de baja gravedad, no hay flotabilidad de las llamas.
Llamas altas y amarillas arden en la Tierra y llamas pequeñas y azules arden en el espacio.Imagen a la derecha: En la Tierra, una vela arde con una llama alta y amarilla. En el espacio, una llama azul más pequeña arde en el centro de la mecha. Crédito: NASA La convección, el movimiento del aire, es una forma importante de transferir el calor a otros espacios. Sin aire, los incendios no se propagan tan rápidamente. Los ventiladores de ventilación de la Estación Espacial reemplazan la convección natural y pueden suministrar el aire que un incendio necesita para quemar. Bajo estas circunstancias, el fuego puede extenderse en cualquier dirección, en lugar de solo hacia arriba.La forma inusual de la llama crea diferentes cantidades de hollín, humo o gases nocivos. «La combustión en microgravedad es un problema muy difícil, y hay muchos ingenieros y científicos que trabajan para entenderlo mejor», dijo Gary A. Ruff, ingeniero aeroespacial de la Subdivisión de Ciencias de la Combustión en Microgravedad del Glenn Research Center en Cleveland, Ohio.Todos los materiales que suben al espacio se someten a pruebas de inflamabilidad en Tierra en una cámara de prueba especial y se encienden con un cable caliente. Algunos artículos son tan importantes para el éxito de una misión que se les permite viajar al espacio a pesar de ser inflamables.Detectar un incendio en el espacio también es diferente que en la Tierra. Aquí, los detectores de humo se instalan en el techo o en la sección superior de una pared porque esa es la dirección en la que viaja el humo. En el espacio, el humo no se eleva, por lo que los detectores de la Estación Espacial Internacional se colocan dentro del sistema de ventilación.
Extintor de incendios utilizado en la Estación Espacial Internacional. Imagen a la derecha: Los módulos rusos de la ISS utilizan un extintor de espuma a base de agua, mientras que los otros módulos cuentan con unidades de dióxido de carbono (CO2). Si bien la Estación Espacial Internacional no ha experimentado un incendio, un incendio significativo tuvo lugar en 1997 en la Estación Espacial Rusa Mir. El fuego provino de un generador de oxígeno, donde el oxígeno suministraba una fuente de combustible. Las pruebas mostraron que el generador tenía que quedarse sin oxígeno para que el fuego se quemara. Si ocurriera un incendio en la Estación Espacial Internacional, los astronautas se convertirían en bomberos y seguirían un sistema de respuesta de tres pasos.Primero, apagaban el sistema de ventilación para frenar la propagación del fuego. Luego cortarían la energía de la unidad afectada. Finalmente, los astronautas usarían extintores para apagar las llamas.Ruff dice que si bien se han establecido salvaguardias para evitar que ocurra un incendio en la Estación Espacial, es reconfortante saber que los astronautas podrían responder a una emergencia porque se han preparado para cualquier eventualidad.Para leer el texto completo del artículo, visite:
http://nasaexplores.nasa.gov/show2_articlea.php?id=01-064

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