Kleist en 1940

Al estallar la Segunda Guerra Mundial, Kleist fue llamado al servicio activo y dirigió el XXII Cuerpo Motorizado en la Invasión de Polonia, durante la cual su cuerpo rompió el ala sur del ejército polaco.

Invasión de FranciaEditar

Artículos principales: Batalla de Francia y Batalla de Sedán (1940)

En mayo de 1940 se formó el Grupo Panzer Kleist, la primera formación operativa de varios cuerpos Panzer en la Wehrmacht. El Grupo Panzer Kleist, formado por el XIV Cuerpo, el XLI Cuerpo Panzer y el XIX Cuerpo Panzer bajo el mando de Heinz Guderian, desempeñó un papel fundamental en la Invasión de Bélgica, Francia y los Países Bajos. El 10 de mayo, encabezó el avance alemán en las Ardenas, a medida que avanzaba a través del sur de Bélgica, Kleist y Guderian se enfrentaron sobre dónde debía caer el punto principal de esfuerzo. Kleist, el superior inmediato de Guderian, presionó para que el punto principal llegara a Flize, más al oeste que Sedan. Kleist argumentó que el golpe evitaría un doble cruce del río en el Mosa (en Sedán) y el canal de las Ardenas (al oeste de Sedán). Además, el golpe golpearía la línea divisoria entre el Noveno Ejército Francés y el Segundo Ejército Francés. Guderian vio las cosas de manera diferente, y señaló que un empuje en la línea del plan de Kleist pondría el flanco del avance al alcance de la artillería de la fortaleza en Charleville-Mézières, a unos 25 kilómetros (16 millas) al noroeste de Sedán. El desplazamiento de las operaciones hacia el norte también dispersaría la concentración (o Schwerpunkt) e interrumpiría la intensa planificación de las unidades tácticas alemanas, que habían estado entrenando para el ataque Sedán y un avance hacia el noroeste, durante meses. También sintió que un período de reagrupamiento frente al Sedán retrasaría el asalto durante 24 horas y permitiría a los franceses traer refuerzos. Kleist estuvo de acuerdo en que tal retraso era inaceptable, por lo que aceptó el plan de Guderian. El Grupo Panzer Kleist superó las defensas francesas en Sedán, avanzó hacia el oeste y llegó al mar, formando un enorme bolsillo que contenía varios ejércitos belgas, británicos y franceses.

Invasión de Yugoslaviaeditar

Artículo principal: Invasión de Yugoslavia

Kleist fue ascendido a Generaloberst el 19 de julio de 1940 y recibió la Cruz de Caballero de la Cruz de Hierro. En abril de 1941, el Grupo Panzer Kleist pasó a llamarse 1.er Grupo Panzer y encabezó la invasión de Yugoslavia. Desplegadas contra Yugoslavia central (Serbia), las unidades del 1er Grupo Panzer fueron las primeras en entrar en Belgrado.

Invasión de la Unión SoviéticaEditar

Artículo principal: Operación Barbarroja

Kleist (izquierda) inspecciona una gran fábrica de hierro y acero en Ucrania recientemente tomada por sus tropas, 1941

En junio 1941 con el lanzamiento de la Operación Barbarroja, Kleist lideró el 1er Grupo Panzer como parte del Grupo de Ejércitos Sur, encargado de la captura de Moldavia y Ucrania, y tuvo éxito en la fase inicial de la invasión, avanzando profundamente en Ucrania. El 1. er Grupo Panzer rompió la Línea de Stalin, y luego derrotó a los cinco cuerpos mecanizados del 5. º Ejército y el 6. º Ejército soviéticos en la Batalla de Brody (del 23 al 30 de junio de 1941). En julio de 1941, durante la Batalla de Uman, el 1.er Grupo Panzer rompió las líneas del Frente Sur Soviético, lo que llevó al cerco y la aniquilación de los 6. º y 12. º ejércitos soviéticos al sureste de la ciudad de Uman (en la actual Óblast de Cherkasy). Durante la Primera Batalla de Kiev de agosto-septiembre de 1941, el giro hacia el norte del 1er Grupo Panzer desde el centro de Ucrania en conjunto con el avance hacia el sur del 2do Grupo Panzer desde Smolensk llevó al cerco y la destrucción de todo el Frente Suroeste soviético al este de Kiev, infligiendo más de 600.000 pérdidas al Ejército Rojo. Sin embargo, la campaña había sido costosa, para entonces las fuerzas alemanas tenían solo la mitad de los tanques que tenían tres meses antes.

Después de que concluyeran las operaciones en Kiev, el 1er Ejército Panzer de Kleist avanzó hacia el este para capturar la importante región industrial de Donbass. El 26 de septiembre de 1941, la Batalla del Mar de Azov comenzó cuando el Frente Sur lanzó un ataque en las costas septentrionales del Mar de Azov contra el 11.º Ejército alemán que avanzaba hacia Crimea. El 1 de octubre, el 1º Ejército Panzer de barrido del sur y rodeados de los dos atacantes Soviéticos 9 y 18 ejércitos en Melitopol (Óblast de Zaporizhia), de 11 de octubre, ambos ejércitos Soviéticos habían sido destruidos y el 1er Ejército Panzer había tomado el Donbass. El 1er Ejército Panzer atacó al este a lo largo de la orilla del mar de Azov hacia Rostov, cerca de la desembocadura del río Don, la última barrera antes del Cáucaso.

El 17 de noviembre de 1941, las fuerzas alemanas cruzaron el río Mius y lanzaron una ofensiva contra el Frente Sur en Rostov. El 19 de noviembre de 1941, el 1.er Ejército Panzer llegó a Rostov y al día siguiente, tomaron puentes sobre el río Don. Tres días después de llegar a Rostov del 1er Ejército Panzer habían capturado la ciudad. Sin embargo, el 27 de noviembre, el Frente Sur, como parte de la Operación Ofensiva Estratégica de Rostov, contraatacó la punta de lanza del 1.er Ejército Panzer desde el norte, obligándolos a retirarse de Rostov. Para el 2 de diciembre de 1941, las fuerzas soviéticas habían retomado Rostov y obligado al 1.er Ejército Panzer a retirarse de nuevo al río Mius, cerca de Taganrog. Esto marcó la primera gran retirada alemana de la guerra. El 18 de febrero de 1942, Kleist recibió las Hojas de Roble a su Cruz de Caballero.

Operación FredericusEdit

artículo Principal: Segunda Batalla de Jarkov

Kleist saludando a un oficial italiano cerca de Dnepropetrovsk, 1941

Durante la Segunda Batalla de Jarkov el 17 de mayo de 1942 como parte de la Operación Federico, el 1er Ejército Panzer de Kleist atacó la cabeza de puente de Barvenkovo desde el sur, avanzando hasta diez kilómetros el primer día del ataque. El 19 de Mayo, el 6º Ejército alemán dirigido por el General Friedrich Paulus lanzó una ofensiva al norte de la cabeza de puente, que rodea el 6º Ejército y 57 del Ejército. Después de seis días de cerco, ambos ejércitos fueron destruidos. Para el 28 de mayo, los ejércitos de Kleist y Paulus habían capturado 240.000 prisioneros y destruido o capturado más de 1.250 tanques soviéticos y 2.000 piezas de artillería.

Ofensiva y retirada del Cáucaso

Artículos principales: Caso Azul y Operación Pequeño Saturno

El verano de 1942 vio al Grupo de Ejércitos Sur subdividido en Grupo de Ejércitos A y B. El Grupo de Ejércitos A, que incluía al 1. er Ejército Panzer de Kleist, tenía la tarea de liderar el empuje del Eje hacia el Cáucaso en la ejecución de Case Blue, la ofensiva alemana que tenía como objetivo capturar los importantes yacimientos petrolíferos de Grozni y Bakú. El 1er Ejército Panzer iba a encabezar el ataque. El Grupo de Ejércitos A avanzó profundamente en el sur de Rusia, capturando Rostov, Maykop, Krasnodar y la región de Kubán. Sin embargo, la fuerte resistencia soviética y las largas distancias de las fuentes de suministro del Eje finalmente redujeron la ofensiva del Eje a avances locales y evitaron que el Grupo de Ejércitos A capturara sus objetivos finales.

El 22 de noviembre de 1942, Kleist reemplazó al mariscal de Campo Wilhelm List como comandante del Grupo de Ejércitos A cerca del final de Case Blue. Hitler le ordenó mantener la posición y reanudar la ofensiva si las fuerzas del Eje tomaban Stalingrado. Esta posibilidad terminó después de que los soviéticos lanzaran contraofensivas, la Operación Urano (noviembre de 1942), que rodeó al 6.º Ejército alemán en Stalingrado, y la Operación Pequeño Saturno (diciembre de 1942 a febrero de 1943). El Pequeño Saturno tenía como objetivo cortar el Grupo de Ejércitos A en el Cáucaso, sin embargo, el alcance limitado de la ofensiva soviética le dio a Kleist tiempo suficiente para retirar su Grupo de Ejércitos A en dirección al Kubán, abandonando el Cáucaso.

Batalla del Dniéper y despedideditar

Artículos principales: Batalla del Dniéper y Ofensiva Nikopol–Krivoi Rog

El 1 de febrero de 1943 Kleist fue ascendido a Mariscal de Campo. En julio de 1943, el Ejército Rojo lanzó una ofensiva masiva a lo largo del río Dniéper. En diciembre de 1943, los soviéticos habían conquistado la ribera occidental del Dniéper, y el Grupo de Ejércitos A de Kleist se vio obligado a retirarse al suroeste de Ucrania. En diciembre de 1943, los soviéticos lanzaron la Ofensiva Dniéper-Cárpatos contra el Grupo de Ejércitos Sur reconstituido de Erich von Manstein, con la intención de capturar todos los territorios ucranianos y moldavos ocupados por las fuerzas del Eje. Como parte de la fase inicial de la ofensiva, el 3er Frente Ucraniano soviético al sur lanzó la Ofensiva Nikopol–Krivoi Rog contra el Grupo de Ejércitos A de Kleist.Procediendo lentamente al principio, el frente finalmente destruyó el saliente que se proyectaba alrededor de Kryvyi Rih y Nikopol, costándole a los alemanes las importantes operaciones mineras allí, así como casi rodeando al 6º Ejército alemán reformado. A finales de marzo de 1944, los soviéticos habían recuperado la mayor parte de la orilla derecha de Ucrania y los alemanes fueron derrotados con 20 divisiones destruidas, disueltas o que requerían una reconstrucción importante, mientras que otras 60 divisiones se redujeron al 50% de su fuerza establecida. Kleist no estaba de acuerdo con Hitler sobre la retirada del Grupo de Ejércitos A durante la ofensiva. Había exigido permiso para retirar sus fuerzas a posiciones más defendibles, sin embargo, Hitler ordenó a sus ejércitos que permanecieran donde estaban. Hitler culpó a sus generales por el éxito estratégico general de los ejércitos soviéticos y el 30 de marzo de 1944, Kleist fue despedido y reemplazado por Ferdinand Schörner.

Después del fracaso del complot del 20 de julio para asesinar a Hitler (1944), la Gestapo implicó y arrestó a Kleist debido a la participación de su primo Ewald von Kleist-Schmenzin en la conspiración de Oster. Kleist evitó el juicio y más tarde fue puesto en libertad.

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