Un «estatuto de limitaciones» es una ley que establece un límite de tiempo para su derecho a presentar una demanda. La idea detrás de estas leyes es que a los posibles demandantes no se les debe permitir esperar una cantidad de tiempo irrazonable antes de llevar su caso a los tribunales.

Si intenta presentar una demanda después de que haya pasado el plazo legal, el tribunal se negará a escuchar el caso, a menos que se aplique una excepción. Los diferentes tipos de casos tienen plazos diferentes. En la mayoría de los estados, los casos de negligencia médica están sujetos a su propio estatuto específico de limitaciones.

El estatuto de limitaciones de California para demandas por negligencia médica se puede encontrar en la sección 340.5 del Código de Procedimiento Civil de California, que establece que este tipo de caso debe presentarse «dentro de un año después de que el demandante descubra, o mediante el uso de la diligencia razonable debería haber descubierto, la lesión», o dentro de tres años de la fecha de la lesión, lo que ocurra primero.

En otras palabras, en California, una vez que se entere de que fue perjudicado por la negligencia de un proveedor de atención médica, debe presentar su demanda en el sistema de tribunales civiles del estado dentro de un año de ese descubrimiento. Y si no descubre que fue lastimado hasta después de que hayan pasado más de tres años desde que ocurrió el acto de negligencia, habrá perdido su derecho a presentar una demanda por negligencia médica en California.

Una excepción a este plazo general de tres años son los casos en que un objeto extraño, como un instrumento médico o una esponja quirúrgica, se dejó en el cuerpo del paciente. En ese tipo de casos, se sigue aplicando el plazo de presentación de pruebas de un año, pero no hay un límite de tiempo general. Por lo tanto, podría presentar este tipo de caso diez años o más después de que se produjo el error quirúrgico, siempre y cuando lo presente dentro de un año después de descubrir la presencia del objeto extraño.

Otra excepción es cuando el demandante es menor de seis años de edad. Incluso si han pasado más de tres años desde la lesión, la demanda por negligencia médica se puede presentar siempre y cuando sea antes de que el niño cumpla ocho años.

Además, el estatuto de limitaciones está «sujeto a peaje» (lo que significa que el período de tiempo está en pausa) en ciertas circunstancias, incluso cuando el demandado ocultó intencionalmente la negligencia o cometió fraude.

Finalmente, es importante tomar nota de un aro de procedimiento más que los demandantes de negligencia médica de California deben superar: La sección 364 del Código de Procedimiento Civil de California le da derecho al proveedor de atención médica demandado a un aviso de al menos 90 días de la intención del paciente de presentar una demanda por negligencia médica. Si el demandante proporciona la notificación dentro de los 90 días antes de que expire el plazo de prescripción, el plazo se extenderá por 90 días a partir de la entrega formal de la notificación al demandado.

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