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Juno I fue un derivado del Jupiter-C, utilizado para lanzar el primer satélite estadounidense, Explorer 1, el 31 de enero de 1958. Aunque los EE.UU. posiblemente podría haber puesto un satélite en órbita antes de la Unión Soviética si se hubiera permitido al ABMA intentar lanzar un satélite en agosto de 1956, la administración Eisenhower quería que el primer satélite estadounidense fuera lanzado por un cohete civil desarrollado por ingenieros estadounidenses en lugar de un cohete derivado de un programa de misiles militares y desarrollado por los ingenieros alemanes de la Operación Paperclip. Además, la administración vio el valor de que la URSS tomara el primer paso para llegar a la órbita porque sentaría el precedente de que el sobrevuelo territorial en el espacio era un juego limpio, necesario para las ambiciones fotorreconacistas basadas en el espacio de los Estados Unidos a raíz de las protestas diplomáticas contra las incursiones de U-2 en el espacio aéreo soviético.

El vehículo de lanzamiento Vanguard era el programa de cohetes civiles en desarrollo para este propósito, por lo que la administración ordenó al director de investigación de ABMA, Wernher von Braun, que no intentara ningún lanzamiento de satélites. El cohete Vanguard fracasó en su primer intento de lanzar el satélite Vanguard en diciembre de 1957, estrellándose de vuelta a la plataforma y explotando. Tras este revés y a raíz de la crisis del Sputnik, la administración cambió de rumbo y se dirigió al Ejército, pidiendo a ABMA y von Braun que lanzaran el satélite construido por el JPL lo antes posible.

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