Lippi wurde 1406 in Florenz als Sohn des Metzgers Tommaso und seiner Frau geboren. Er wurde verwaist, als er zwei Jahre alt war und zu seiner Tante Mona Lapaccia geschickt. Weil sie zu arm war, um ihn aufzuziehen, brachte sie ihn im benachbarten Karmeliterkloster unter, als er acht Jahre alt war. Dort begann er seine Ausbildung. 1420 wurde er in die Gemeinschaft der Karmeliter des Priorats Unserer Lieben Frau vom Berg Karmel in Florenz aufgenommen und legte im folgenden Jahr im Alter von sechzehn Jahren religiöse Gelübde im Orden ab. Er wurde ungefähr 1425 zum Priester geweiht und blieb bis 1432 in der Residenz dieses Priorats. Giorgio Vasari, der erste Kunsthistoriker der Renaissance, schreibt, dass Lippi inspiriert wurde, Maler zu werden, indem er Masaccio bei der Arbeit in der Karminkirche beobachtete. Lippis frühes Werk, insbesondere die Tarquinia Madonna (Galleria Nazionale, Rom), zeigt diesen Einfluss von Masaccio. In seinem Leben der Künstler sagt Vasari über Lippi: „Anstatt zu studieren, verbrachte er seine ganze Zeit damit, Bilder in seine eigenen Bücher und die anderer zu kritzeln.“ Aufgrund von Lippis Interesse beschloss der Prior, ihm die Möglichkeit zu geben, Malerei zu lernen.

Andachtsbild der Madonna mit Kind vor einem goldenen Vorhang aus der Werkstatt von Filippo Lippi. Das Walters Art Museum.

Madonna mit Kind (1440-1445), Tempera auf Tafel. National Gallery of Art, Washington, D.C.

1432 verließ Filippo Lippi das Kloster, obwohl er nicht von seinen Gelübden befreit wurde. In einem Brief von 1439 beschreibt er sich selbst als den ärmsten Mönch von Florenz, der mit dem Unterhalt von sechs heiratsfähigen Nichten beauftragt ist.Vasari zufolge besuchte Lippi dann Ancona und Neapel, wo er von Barbarenpiraten gefangen genommen und als Sklave gehalten wurde. Seine Fähigkeiten im Porträtskizzieren halfen ihm schließlich, ihn freizulassen. Louis Gillet, der für die Catholic Encyclopedia schreibt, betrachtet diesen Bericht als „sicherlich nichts als eine Romanze“.

Mit Lippis Rückkehr nach Florenz im Jahr 1432 waren seine Gemälde populär geworden, was die Unterstützung der Medici-Familie rechtfertigte, die die Verkündigung und die sieben Heiligen in Auftrag gab. Cosimo de’Medici musste ihn einsperren, um ihn zur Arbeit zu zwingen, und selbst dann entkam der Maler mit einem Seil aus seinen Laken. Seine Eskapaden brachten ihn in finanzielle Schwierigkeiten, aus denen er nicht zögerte, sich durch Fälschung zu befreien. Sein Leben beinhaltete viele ähnliche Geschichten von Klagen, Beschwerden, gebrochenen Versprechen und Skandalen.

1441 malte Lippi ein Altarbild für die Nonnen von S. Ambrogio, der heute eine prominente Attraktion in der Akademie von Florenz ist und in Brownings bekanntem Gedicht Fra Lippo Lippi gefeiert wurde. Es stellt die Krönung der Jungfrau unter Engeln und Heiligen dar, darunter viele Bernhardiner-Mönche. Eine davon, rechts platziert, ist eine halblange Figur, von der ursprünglich angenommen wurde, dass sie ein Selbstporträt von Lippo ist, darauf hingewiesen durch die Inschrift isperit opus auf einer Engelsrolle; Es wurde später angenommen, dass es sich stattdessen um ein Porträt des Wohltäters handelt, der das Gemälde in Auftrag gegeben hat.

1452 wurde Lippi zum Kaplan der Nonnen des Klosters St. Maria Magdalena in Florenz.

Porträt eines Mannes und einer Frau an einem Flügel (um 1440). Metropolitan Museum für Kunst, New York City.

Im Juni 1456 soll Fra Filippo in Prato (in der Nähe von Florenz) gelebt haben, um Fresken im Chor der Kathedrale zu malen. Im Jahr 1458, während er mit dieser Arbeit beschäftigt war, machte er sich daran, ein Bild für die Klosterkapelle von S. Margherita in dieser Stadt zu malen, wo er Lucrezia Buti traf, eine schöne Novizin des Ordens und die Tochter eines Florentiners namens Francesco Buti. Lippi bat darum, dass sie für die Figur der Madonna (oder vielleicht S. Margherita) sitzen dürfe. Lippi hatte sexuelle Beziehungen zu ihr, entführte sie in sein eigenes Haus und hielt sie dort trotz der Bemühungen der Nonnen, sie zurückzugewinnen. Diese Beziehung führte zu ihrem Sohn Filippino Lippi, der nach seinem Vater ein berühmter Maler wurde.

1457 wurde er zum Commendatory Rector (Rettore commendatario) von S. Quirico in Legania ernannt, von dem er gelegentlich beträchtliche Gewinne erzielte. Trotz dieser Gewinne kämpfte Lippi sein ganzes Leben lang darum, der Armut zu entkommen.

Das Ende von Lippis Leben verbrachte er in Spoleto, wo er beauftragt worden war, Szenen aus dem Leben der Jungfrau für die Apsis der Kathedrale zu malen. Im Halbdom der Apsis krönt Christus die Madonna mit Engeln, Sibyllen und Propheten. Diese Serie, die nicht ganz der in Prato entspricht, wurde nach Lippis Tod von einem seiner Assistenten, seinem Karmeliterkollegen Fra Diamante, vervollständigt. Lippi starb am oder um den 8. Oktober 1469 in Spoleto. Die Art und Weise seines Todes ist umstritten. Es wurde gesagt, dass der Papst Lippi eine Ausnahmegenehmigung für die Heirat mit Lucrezia gewährte, aber bevor die Erlaubnis eintraf, Lippi war von den empörten Verwandten entweder von Lucrezia selbst oder von einer Dame vergiftet worden, die sie in den Zuneigung des unbeständigen Malers ersetzt hatte.

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