« Nous constatons que les émissions de N2O ont considérablement augmenté au cours des deux dernières décennies, mais surtout à partir de 2009 », a déclaré la scientifique principale Rona L. Thompson de NILU – Institut norvégien de recherche sur l’air. « Nos estimations montrent que les émissions de N2O ont augmenté plus rapidement au cours de la dernière décennie que celles estimées par l’approche du facteur d’émission du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat (GIEC). »

L’utilisation croissante d’engrais azotés conduit à des niveaux plus élevés de N2O dans l’atmosphère

Dans l’étude, Thompson et des scientifiques, dont Eric Davidson de l’Université du Maryland Center for Environmental Science, ont constaté que le protoxyde d’azote dans l’atmosphère a augmenté régulièrement depuis le milieu du 20e siècle. Cette hausse est fortement liée à une augmentation des substrats azotés rejetés dans l’environnement. Depuis le milieu du 20e siècle, la production d’engrais azotés, la culture généralisée de cultures fixatrices d’azote (telles que le trèfle, le soja, la luzerne, les lupins et les arachides) et la combustion de combustibles fossiles et de biocarburants ont considérablement augmenté la disponibilité de substrats azotés dans l’environnement.

« La disponibilité accrue d’azote a permis de produire beaucoup plus de nourriture », a déclaré Thompson. « L’inconvénient est bien sûr les problèmes environnementaux qui y sont associés, tels que la hausse des niveaux de N2O dans l’atmosphère. »

Le taux d’augmentation a été sous-estimé

Les auteurs de l’étude ont constaté que les émissions de N2O ont augmenté à l’échelle mondiale pour atteindre environ 10% du total mondial entre 2000-2005 et 2010-2015. C’est environ le double de la quantité déclarée à la Convention-cadre des Nations Unies sur les changements climatiques sur la base de la quantité d’engrais azotés et de fumier utilisée et du facteur d’émission par défaut spécifié par le GIEC. Les chercheurs soutiennent que cet écart est dû à une augmentation du facteur d’émission (c’est-à-dire la quantité de N2O émise par rapport à la quantité d’engrais N utilisé) associée à un surplus d’azote croissant. Cela suggère que la méthode du GIEC, qui suppose un facteur d’émission constant, peut sous-estimer les émissions lorsque le taux d’apport d’azote et le surplus d’azote sont élevés.

Des méthodes scientifiques aux mesures pratiques

« Cette nouvelle publication montre à la fois comment nous pouvons résoudre un problème d’augmentation des émissions de gaz à effet de serre et comment les efforts actuels sont insuffisants dans certaines régions du monde », a déclaré le co-auteur Eric Davidson du Center for Environmental Science de l’Université du Maryland. « Ces émissions proviennent principalement de l’utilisation d’engrais pour cultiver des aliments et de l’augmentation des troupeaux de bétail, mais nous avons appris à produire plus de nourriture avec moins d’émissions d’oxyde nitreux. »

« En Europe et en Amérique du Nord, nous avons réussi à réduire la croissance des émissions d’oxyde nitreux, un facteur important du changement climatique et de l’appauvrissement de la couche d’ozone stratosphérique », a-t-il ajouté. « Malheureusement, on ne peut pas en dire autant de l’Asie et de l’Amérique du Sud, où l’utilisation d’engrais, l’intensification de la production animale et les émissions d’oxyde nitreux qui en résultent augmentent rapidement.

« La bonne nouvelle est que ce problème peut être résolu, mais la moins bonne est qu’il faudra un effort mondial, et nous en sommes encore loin », a-t-il déclaré.

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