Spotlight d’arbre: Suif Chinois

Par Ankush Bharadwaj le 23 juillet 2018

Arbre de Suif chinois (Triadica sebifera)

Série de Spotlight d’arbre: Suivez cette série pour en apprendre davantage sur les arbres fascinants qui vivent parmi nous. Cette série est en partenariat avec Rhee Lab du département de Biologie végétale de la Carnegie Institution for Science.

Découvrez d’autres articles de cette série mettant en vedette le Ginkgo biloba, le sapin de Douglas et le Séquoia géant.

Un conte de Deux arbres

Couleur d'automne du suif chinois

Photo gracieuseté de Harum Koh, Flickr.

Le suif chinois, ou Triadica sebifera, a deux origines aux États-Unis. Les premiers du genre ont été introduits de Chine en Géorgie et en Caroline du Sud par Benjamin Franklin à la fin du 17e au début du 18e siècle, tandis qu’un deuxième groupe a été introduit par des biologistes fédéraux au début du 19e siècle de l’est de la Chine. Depuis lors, ces arbres se sont répandus aux États-Unis en tant qu’espèces envahissantes.

Alors que l’arbre peut sembler moyen la majeure partie de l’année, sa beauté est mise en évidence à l’automne lorsque ses feuilles en forme de cœur se transforment en nuances de jaunes, d’oranges, de violets et de rouges.

Un arbre de bienfaits

La plupart des applications potentielles du suif chinois proviennent de ses graines. Les graines ont deux parties qui peuvent être utilisées: la couche externe cireuse appelée suif et le noyau interne. Les graines sont utilisées comme purgatifs ainsi que pour guérir les blessures dans les médicaments chinois, qui sont des utilisations qui découlent de la saponine dans les graines. Les saponines sont des lipides décorés de sucres qui peuvent se dissoudre à la fois dans l’huile et dans l’eau (comme le savon) et peuvent être à la fois toxiques et antimicrobiens.

Huile de Stillingia: acides oléique, linoléique et linolénique insaturés

Huile de Stillingia

Ils peuvent également augmenter la capacité de notre système immunitaire à tuer les cellules cancéreuses. Le suif de la graine peut être fondu et la cire utilisée pour fabriquer du savon et des bougies. L’application la plus excitante est peut–être liée à la façon dont les graines sont composées de 45% à 60% d’huile de stillingia — dont les principaux composants sont les acides oléique, linoléique et linolénique insaturés. Cette huile peut être transformée en biocarburants et utilisée comme source de carburant alternative.

Un arbre qui se propage

Le suif chinois s’est répandu à travers le monde, ce qui a entraîné certaines différences entre les populations envahissantes et indigènes. Une région que l’arbre a peuplée est le sud-est des États-Unis. En raison de l’absence de leur insecte ravageur natif aux États-Unis, les arbres ont perdu leur système de défense chimique et consacrent une plus grande partie de leurs ressources à la croissance plutôt qu’à la défense. En conséquence, les arbres américains poussent environ 30% plus vite que leurs parents chinois.

Cependant, les arbres aux États-Unis surpassent les arbres indigènes même lorsqu’ils sont cultivés en Chine, malgré le manque de défense chimique du groupe américain contre le ravageur et les dommages qui en découlent, soulevant des questions intéressantes sur ce qui rend une espèce compétitive et adaptative.

Carte de distribution du suif chinois des États-Unis

Distribution du suif chinois (vert) aux États-Unis. Avec l’aimable autorisation de LSU AgCenter.

Un arbre de mystère

Nous préférons tous une sorte d’équilibre dans nos vies. La nature, elle aussi, tend vers l’équilibre: les organismes ont besoin à la fois de grandir et de se défendre. Cependant, le fait que les arbres de suif chinois américains sans défense soient en concurrence avec les populations chinoises « plus équilibrées” mine ce concept. La plupart des espèces ne mettent pas toute leur énergie à la croissance ou à la défense, et ont généralement un équilibre entre les deux.

Comprendre pourquoi cette norme est contredite par le suif chinois aux États-Unis aidera à établir comment des populations invasives spécifiques d’espèces en viennent à être. Et peut-être que comprendre le rôle de l’équilibre dans la nature pourrait même faire émerger de nouvelles façons d’équilibrer nos propres vies dans le monde moderne, où nous sommes pressés d’exceller dans tant de facettes différentes de la vie simultanément.

Ankush Bharadwaj est stagiaire d’été 2018 au laboratoire Rhee du département de biologie végétale de la Carnegie Institution for Science. Il est actuellement étudiant de premier cycle spécialisé en microbiologie, Immunologie et Génétique moléculaire à l’Université de Californie à Los Angeles. Ses passe-temps incluent être à l’extérieur, où il passe généralement son temps à faire du kayak, de la randonnée ou simplement du skateboard.

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