Les conditions financières de ces dernières années ont été difficiles pour les producteurs agricoles. Les prix bas des produits de base et les conditions météorologiques extrêmes ont réduit le revenu de nombreux agriculteurs, ce qui rend plus difficile le remboursement de leur dette. Pour cette raison, il y a eu une récente augmentation des faillites agricoles. Décider de faire faillite n’est pas une décision facile à prendre, mais il existe des alternatives à la faillite. Cependant, ces alternatives ne sont pas toujours disponibles. Le dépôt de bilan peut être la seule occasion pour un agriculteur fortement endetté de se rétablir. En raison de l’effondrement actuel du marché et de la pandémie en cours, il est de plus en plus important de comprendre quel type de procédure de faillite pour un producteur agricole.

Contexte de la faillite

La faillite est régie par la loi fédérale. Le titre 11 du Code des États-Unis contient le Code de la faillite qui contient les dispositions relatives à l’administration des affaires, aux créances des créanciers, à la succession du débiteur et à l’allégement de la faillite. Les chapitres du Code contenant des dispositions relatives à l’allégement des débiteurs sont spécifiquement conçus pour des types particuliers de débiteurs ou pour des résultats différents pour les débiteurs.

En général, la faillite permet à un particulier ou à une entreprise de liquider des actifs ou de réorganiser des dettes. Le chapitre 7 du Code prévoit le processus de liquidation de la faillite. En cas de faillite en liquidation, également appelée « faillite directe”, un débiteur remettra tous les actifs à un syndic de faillite qui distribue aux créanciers les liquidités provenant de la disposition des actifs et obtient une libération des dettes pour le débiteur. Si un débiteur préfère le redressement ou la réorganisation de ses dettes, il fera faillite en vertu des chapitres 11, 12 ou 13, selon le type de débiteur qu’il est. Pour ce type de faillite, un débiteur conservera ses actifs et élaborera un plan de remboursement des créanciers.

Les deux types de procédures visent à donner un nouveau départ au débiteur, mais les résultats diffèrent largement. Par conséquent, un agriculteur-débiteur engagé à déclarer faillite doit déterminer quels sont ses objectifs pendant et après le processus de faillite. Pour une discussion plus approfondie sur le contexte de la faillite et les types de procédures, visitez l’Aperçu de la faillite du Centre.

Contexte du chapitre 12

Le droit de la faillite offre un type unique de procédure directement adaptée aux producteurs agricoles. En 1986, le Congrès a répondu à la crise financière qui a mis en difficulté les agriculteurs tout au long des années 1980 en adoptant une section temporaire du Code des faillites spécifiquement applicable aux agriculteurs connue sous le nom de Chapitre 12. Depuis lors, de nombreux changements ont été apportés au chapitre 12. Un changement important au chapitre est survenu en 2005 lorsque le Congrès a adopté la Loi sur la prévention des abus de la faillite et la protection des consommateurs. Ce texte législatif a fait du chapitre 12 une partie permanente du Code et a également étendu l’admissibilité aux pêcheurs. Récemment, la promulgation de la Loi de secours aux agriculteurs familiaux de 2019 a augmenté le plafond de la dette opérationnelle du chapitre 12 de 4 153 150 à 10 millions de dollars, ce qui signifie que les agriculteurs dont les dettes ne dépassent pas 10 millions de dollars sont admissibles à la faillite du chapitre 12.

En créant le chapitre 12, le Congrès a cherché à fournir un cadre qui permettrait à un agriculteur de réorganiser avec succès ses finances afin qu’il puisse rembourser tout ou partie de ses dettes tout en maintenant l’exploitation agricole en activité. Le chapitre 12 peut être un cours souhaitable, mais l’agriculteur ou l’entreprise agricole doit satisfaire aux exigences d’admissibilité. En général, le chapitre 12 est accessible à un « agriculteur familial » avec « un revenu annuel régulier. » 11 U.S.C. § 101(19). Un « agriculteur familial » comprend non seulement un débiteur individuel, mais également un individu et son conjoint, des sociétés, des coopératives et des sociétés de personnes. Le Code définit des conditions d’éligibilité spécifiques pour les différents types de pétitionnaires.

Pour être admissibles à la faillite au chapitre 12, les requérants individuels doivent satisfaire à un test d’admissibilité en quatre parties: (1) ils sont engagés dans une exploitation agricole; (2) leurs dettes ne dépassent pas 10 millions de dollars; (3) au moins cinquante pour cent de leurs dettes proviennent de la charpente; (4) et plus de cinquante pour cent de leurs revenus proviennent de l’agriculture pour l’année d’imposition précédant la déclaration ou pour chacune des deuxième et troisième années d’imposition précédant la déclaration. 11 U.S.C § 101(18)(A).

Les sociétés, les coopératives et les sociétés de personnes sont également soumises à un test d’éligibilité, mais six conditions doivent être remplies: (1)au moins cinquante pour cent des actions ou des capitaux propres sont détenus par une famille et ses proches; (2) ces membres de la famille mènent l’exploitation agricole; (3) au moins quatre-vingt pour cent des actifs de la famille sont liés à l’exploitation agricole; (4) les dettes de la famille ne dépassent pas 10 millions de dollars; (5) plus de cinquante pour cent des dettes de la famille proviennent de l’exploitation agricole; (6) et si le débiteur est une société émettrice d’actions, les actions ne peuvent pas être cotées en bourse. 11 U.S.C. § 101(18)(B).

Avantages du chapitre 12

Un débiteur qui remplit les conditions d’admissibilité au chapitre 12 n’est pas immédiatement tenu de déposer en vertu de ce chapitre. Il est fort probable qu’un débiteur admissible au dépôt en vertu du chapitre 12 sera également admissible au dépôt en vertu des chapitres 7, 11 et 13. Selon la situation du débiteur, l’un de ces chapitres peut mieux servir ses objectifs de faillite. Cependant, contrairement à d’autres chapitres sur la faillite, le chapitre 12 a été créé pour protéger les intérêts des agriculteurs.

Une situation dans laquelle un agriculteur familial peut préférer une procédure au chapitre 12 à un autre type de faillite est lorsque l’objectif est de poursuivre l’exploitation agricole. Bien que les chapitres 11 et 13 permettent au débiteur de poursuivre ses activités commerciales, le chapitre 7 ne le permet pas. Un dépôt au chapitre 7 entraînera l’arrêt immédiat de toute activité agricole et chacun des actifs de l’agriculteur sera liquidé. Ce type de faillite est le plus rapide et le moins coûteux, et pour un agriculteur intéressé à cesser son exploitation agricole, le chapitre 7 répondra à cet objectif. Cependant, pour un débiteur ayant l’intention de poursuivre l’exploitation agricole, le chapitre 12 est le type de faillite le plus approprié.

Lorsqu’il s’agit de rembourser les créanciers, le chapitre 12 peut mieux servir les objectifs d’un agriculteur car il offre à un agriculteur une flexibilité et un contrôle bien plus importants sur la réorganisation de ses dettes que les autres types de faillite. Lorsqu’un débiteur dépose une faillite en redressement judiciaire, il est tenu de proposer un plan de remboursement de ses créanciers. Un dépôt au chapitre 12 accorde à un agriculteur la possibilité de tenir compte des dépenses de production passées, des revenus et des plans futurs pour réaliser son plan de remboursement est pratique. Les débiteurs du chapitre 13 sont des personnes « dont le revenu est suffisamment stable et régulier”, et les plans de paiement nécessitent généralement des paiements mensuels. 11 U.S.C. § 101(30). En raison de la nature de l’industrie agricole, de nombreux agriculteurs auraient de la difficulté à verser des paiements mensuels réguliers aux créanciers. Ainsi, le chapitre 12 sera probablement plus utile car il permet aux agriculteurs de proposer un plan de remboursement avec des paiements saisonniers qui coïncident avec la récolte et la commercialisation des produits de l’agriculteur, contrairement aux autres chapitres de la faillite.

Une autre raison pour laquelle un agriculteur peut préférer engager une procédure au chapitre 12 à un autre type de faillite est de vendre des actifs. Les débiteurs en faillite cherchent souvent à vendre des actifs dans le but de financer leurs activités commerciales. Cependant, le Code de la faillite exige que les débiteurs des chapitres 11 et 13 respectent des normes strictes afin de vendre correctement leurs actifs. Le Code exige que ces débiteurs vendent des biens « libres et clairs » de privilèges. 11 U.S.C. § 363(f). Pendant ce temps, un agriculteur du chapitre 12 n’est pas limité à ces exigences s’il vend des terres agricoles ou du matériel agricole. »Le fait de pouvoir vendre ces actifs sans privilège permet aux agriculteurs de rembourser leurs dettes et de mettre fin au processus de faillite avec succès.

En outre, le chapitre 12 offre des avantages fiscaux aux agriculteurs qui vendent des actifs. Un débiteur du chapitre 11 est tenu de payer tout gain en capital produit par une vente d’actifs. Cette taxe sera traitée comme une créance prioritaire, ce qui signifie que le débiteur doit payer le montant total de la créance. Cependant, pour les agriculteurs du chapitre 12, les créances fiscales découlant de « la vente. . . de tout bien utilisé dans l’exploitation agricole du débiteur  » sont traités comme des créances non garanties au lieu de créances prioritaires. 11 U.S.C. § 1232(a). Les créances non garanties en cas de faillite sont des créances qui peuvent ne pas avoir à être payées en totalité ou en totalité. C’est un grand avantage pour un agriculteur en vertu du chapitre 12, car les revenus de la vente ne seront pas limités au remboursement d’une créance fiscale.

Un dernier avantage du chapitre 12 par rapport aux chapitres 11 ou 13 est que les débiteurs du chapitre 12 peuvent modifier tout prêt garanti par un principe juridique appelé « cramdown. »Cramdown est l’endroit où le débiteur paie la valeur marchande actuelle du bien plutôt que le montant dû sur le prêt. Par exemple, si un débiteur doit 40 000 on sur un prêt et que l’actif sous-jacent du prêt vaut 25 000 $, le débiteur peut réduire la dette du prêt à la valeur marchande actuelle de 25 000 $. Bien que cramdown soit disponible dans les chapitres 11 et 13, le Code de la faillite a limité la capacité d’un débiteur à utiliser cramdown sur l’hypothèque de sa résidence principale. Cependant, cette restriction n’existe pas au chapitre 12. Ainsi, un agriculteur-débiteur du chapitre 12 peut utiliser cramdown pour réduire le solde du capital de l’hypothèque à la valeur actuelle de la propriété. L’utilisation de cramdown sur une hypothèque peut être importante pour un agriculteur qui vit sur les mêmes terres qu’il exploite.

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