Le F4D Skyray était Très Performant Mais le Timing n’était Pas de Son Côté

La date était le 16 avril 1956. L’endroit était Naval Air Station (NAS) Moffet Field près de San Francisco. Ensuite et là, l’escadron composite TROIS de la Marine américaine (VC-3) Gray Knights est devenu le premier escadron de la Marine à atteindre le statut opérationnel avec un nouveau chasseur à réaction à ailes de chauve-souris sensationnel – le Douglas F4D-1 Skyray ou Ford. Le nouveau jet deviendrait le premier avion basé sur un porte-avions à détenir un record mondial de vitesse absolue (752.944 milles à l’heure) et le premier appareil de ce type capable de dépasser le mur du son (Mach 1) en vol en palier. Comment le Skyray est arrivé là est la viande de l’histoire.

VF-13 F4D-1s en vol. Image via l’US Navy

Racines de la Luftwaffe

Deux aérodynamiciens Douglas, Gene Root et Apollo M.O. « Amo” Smith, se sont rendus à Paris pour évaluer les données aérodynamiques capturées par les Allemands après leur reddition en 1945. Les deux hommes ont trouvé les données de test en soufflerie obtenues à partir de plusieurs prototypes allemands sans queue avec l’intercepteur à fusée Messerschmitt Me-163 Komet. Root et Smith ont également discuté des conceptions avec le Dr Alexander Lippisch, l’homme derrière le Komet et de nombreuses conceptions allemandes d’ailes delta et sans queue. Lippisch aurait été influencé par les graines indonésiennes de zanonia.

Me-163B Komet. Image via l’US Air Force

Le surnom parfait

Après leur retour aux États-Unis, Root et Smith ont commencé à travailler sur un intercepteur à ailes delta. Lorsque, en 1947, le Bureau de l’aéronautique de la Marine (BuAer) demande un intercepteur basé sur des porte-avions à courte portée et à haute altitude, Douglas tire parti des récentes recherches sur l’aile delta pour dessiner rapidement le D-571. Le D-571 a été redessiné en tant que D-571-4 pour la demande de BuAer. BuAer a passé un contrat pour deux prototypes sous la désignation XF4D-1. Il suffisait d’un coup d’œil à la forme de l’aile du jet pour y accrocher le nom Skyray.

XF4D-1. Image via l’US Navy

Ressemblant à un OVNI

Les prototypes ont été construits sous un rideau de secret inhabituel, y compris le filtrage des informations diffusées au public sur le programme. En octobre 1950, le premier prototype XF4D-1 a été déployé. Le jet n’était pas une aile volante. Ce n’était pas non plus une véritable aile delta. Les gens disaient que ça ressemblait à un cœur de Saint-Valentin ou même à l’as de pique. Le XF4D-1 n’avait pas d’empennage horizontal, de sorte que le tangage était contrôlé avec des élévons à boostage hydraulique sur le bord de fuite de l’aile. En cas de défaillance du système hydraulique, le manche de commande pouvait être rallongé afin que le pilote ait l’effet de levier supplémentaire nécessaire pour lutter contre le système.

F4D-1. Image via l’US Navy

Caractéristiques révolutionnaires

D’autres caractéristiques de conception comprenaient des racines d’aile épaisses contenant des entrées d’air du moteur combinées dans le fuselage pour fournir de l’air pour un seul turboréacteur. Des plaques séparatrices ont été installées sur les avions de production pour réduire la turbulence dans les prises d’air. Les deux ailes et le fuselage contenaient du carburant. Les ailes, balayées à 52,5 degrés, étaient équipées de lattes de bord d’attaque pour offrir une durée de vie supplémentaire à basse vitesse. Des trims de pas et des freins à air étaient montés à l’intérieur près de l’échappement du moteur.

Corps des marines skyray. image via l’us navy

La solution de propulsion

Les trims de tangage étaient normalement verrouillés en position haute au décollage et à l’atterrissage. Les ailes étaient capables de se plier pour le stockage des porteurs. Le moteur initialement choisi pour la Skyray était le malheureux Westinghouse J40. Heureusement, contrairement au McDonnell F3H Demon, la conception du F4D avait suffisamment de place pour accueillir le moteur Pratt & Whitney J57 plus grand, plus puissant et beaucoup plus fiable – dont différentes versions alimentaient les 421 Skyrays construits par Douglas dans leur usine d’El Segundo, en Californie.

VF-102 F4D-1s. Image via l’US Navy

Gunfighter

Le Skyray était armé de quatre canons de 20 millimètres Colt M12, mais ceux-ci étaient souvent retirés et les ports de canon couverts. Le jet était équipé du radar de recherche / voie unique AN / APQ-50A relié à un système de contrôle de tir Aero 13F. Sous le jet se trouvaient trois pylônes sur chaque aile et un pylône de ligne centrale. La charge externe maximale totale était de 4 000 livres. Deux réservoirs de largage de 300 gallons étaient souvent transportés sur les pylônes de l’aile centrale.

F4D-1. image via la marine américaine

Le Texaco Skyray?

Bien que capables de transporter des bombes et d’autres munitions air-sol, les Skyrays n’étaient généralement pas aussi chargés. Les Ford transportaient souvent des missiles air-air Raytheon AAM-N-7 Sidewinder à la recherche de chaleur. Le F4D-1 n’était pas équipé d’une sonde de ravitaillement interne, bien que le jet était capable de transporter des réservoirs externes avec des sondes de ravitaillement attachées à ceux-ci. Plus tard dans leur carrière, les Skyrays ont également été équipés d’une bobine pour remorquer un manchon de cible ou une cible de remorquage de type fléchette.

VF-162 A4D-1. Image via la marine américaine

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