Site de Punggye-r en Corée du Nord, le 23 mai 2018
Légende de l’image Une image satellite du site de Punggye-ri avant les détonations

La Corée du Nord semble avoir fait exploser des tunnels sur son seul site d’essais nucléaires, dans le but de réduire les tensions régionales.

Des journalistes étrangers sur le site de Punggye-ri dans le nord-est ont déclaré avoir été témoins d’une énorme explosion. Pyongyang a déclaré plus tard que le site avait été démantelé.

La décision du Nord était considérée comme faisant partie d’un rapprochement diplomatique avec la Corée du Sud et les États-Unis.

Mais les scientifiques pensent qu’il s’est partiellement effondré après le dernier test en septembre 2017, le rendant inutilisable.

Elle a précédé un sommet prévu entre le président américain Donald Trump et le dirigeant nord-coréen Kim Jong-un à Singapour le 12 juin, qui a été annulé par M. Trump.

Des inspecteurs indépendants n’ont pas été autorisés à assister au processus de démantèlement du site de Punggye-ri dans la région montagneuse du pays, et certains craignent qu’il ne soit facilement réversible, rapporte Laura Bicker de la BBC.

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Que s’est-il passé jeudi?

Trois tunnels se sont effondrés dans une série d’explosions devant une vingtaine de journalistes internationaux triés sur le volet.

Deux explosions auraient été effectuées le matin et quatre l’après-midi.

Tom Cheshire de Sky News était parmi les journalistes présents. Il a déclaré que les portes des tunnels étaient « théâtralement truquées » avec « des fils partout ».

 » Nous sommes montés dans les montagnes et avons regardé la détonation à environ 500 mètres « , a-t-il déclaré.

« Ils ont compté: trois, deux, un. Il y avait une énorme explosion, on pouvait la sentir. La poussière est venue sur toi, la chaleur est venue sur toi. C’était extrêmement bruyant. »

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L’Institut des armes nucléaires de la Corée du Nord a déclaré plus tard dans un communiqué que le démantèlement du site « avait été effectué de manière à faire s’effondrer tous les tunnels du terrain d’essai par explosion et fermer complètement le tunnel entrées « , dit le site d’information NK.

« Il a été confirmé qu’il n’y avait ni fuite de matières radioactives ni impact négatif sur l’environnement écologique environnant. »

Le gouvernement sud-coréen s’est félicité de la nouvelle.

« attendez-vous à ce que cela serve de chance pour une dénucléarisation complète à l’avenir », a déclaré le porte-parole du ministère des Affaires étrangères, Noh Kyu-duk, cité par l’agence de presse Yonhap.

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‘Un premier pas bienvenu’

Analyse de Mark Fitzpatrick, directeur exécutif de l’Institut International d’études stratégiques – Amériques

La destruction des tunnels d’essais nucléaires de Punggye-ri est une étape tangible et démontrable vers l’objectif de dénucléarisation convenu par le dirigeant Kim Jong-un lors du Sommet de Panmunjom du 27 avril.

Cependant, la Corée du Nord aurait dû autoriser des experts de l’Organisation du Traité d’interdiction complète des essais à observer l’effondrement du tunnel. Ne pas le faire signalait un désintérêt pour les normes de vérification qui seront requises pour tout accord de dénucléarisation avec les États-Unis.

Cela rappelle la situation de la mi-2008, lorsque la Corée du Nord a détruit, avec des caméras, la tour de refroidissement de son réacteur de production de plutonium à Yongbyon, mais a refusé quelques mois plus tard d’accepter les exigences de vérification pour prouver que sa déclaration de production de plutonium était complète et correcte.

Les négociations se sont effondrées et la Corée du Nord a continué à réutiliser le réacteur après avoir installé un système de refroidissement différent.

De même, la Corée du Nord pourrait facilement construire de nouveaux tunnels pour reprendre les essais nucléaires. Néanmoins, l’effondrement de trois tunnels existants, dont deux semblaient toujours exploitables, est un premier pas bienvenu. Il voudra sans aucun doute quelque chose en échange avant de prendre plus de mesures.

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Que savons-nous du site?

La Corée du Nord a effectué six essais nucléaires depuis 2006 dans un système de tunnels creusés sous le mont Mantap.

Il aurait été la principale installation nucléaire du Nord et jusqu’à présent le seul site d’essais nucléaires actif au monde.

Il est situé à environ 370 km (230 miles) au nord-est de Pyongyang.

Cette photo obtenue le 13 avril 2017 auprès du Centre national d'études spatiales (CNE) de l'Agence spatiale française, d'Airbus Defense and Space et du groupe d'analyse 38 North, montre une image satellite prise le 12 avril 2017 du Site d'essais nucléaires Nord-coréen de Punggye-ri,'etudes spatiales (CNE - National Centre for Space Studies), Airbus Defense and Space and the 38 North analysis group, shows a satellite image taken on April 12, 2017 of North Korea's Punggye-ri Nuclear Test Site,

Les dispositifs de test sont enfouis profondément à l’extrémité des tunnels, qui se terminent par un crochet.

Le tunnel est remblayé pour éviter les fuites radioactives, puis l’appareil explose.

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Que faudrait-il pour que la Corée du Nord se dénucléarise vraiment?

Le démantèlement annoncé du site par Pyongyang est considéré par les analystes comme une première étape.

Mais cela pourrait indiquer qu’il estime que son programme nucléaire a suffisamment progressé et que des essais complets ne sont plus nécessaires, explique Catherine Dill de l’Institut d’études internationales de Middlebury (MIIS).

Elle dit que le programme d’armes nucléaires de la Corée du Nord va également bien au-delà de l’existence d’un seul site.

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L’imagerie satellite sera utilisée par les gouvernements et les experts indépendants pour surveiller l’activité, les nouveaux bâtiments et équipement, ce qui pourrait indiquer que la Corée du Nord envisage de reprendre les essais.

L’imagerie satellite pourrait ne pas aider si la Corée du Nord ouvre clandestinement un nouveau site d’essais nucléaires, dit Mme Dill, car elle possède de nombreuses autres montagnes qui pourraient être utilisées.

Mais si tel était le cas, il ne serait pas en mesure de cacher de nouveaux tests souterrains, car les secousses sismiques qui en résulteraient seraient détectées.

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Qu’en est-il de la récente querelle entre les États-Unis et la Corée du Nord ?

Plus tôt jeudi, avant l’annulation du sommet américano-nord-coréen prévu, le responsable nord-coréen Choe Son-hui a qualifié de « stupides » les propos du vice-président américain Mike Pence.

Mme Choe, qui a participé à plusieurs interactions diplomatiques avec les États-Unis au cours de la dernière décennie, a déclaré que le Nord ne « supplierait » pas le dialogue et a mis en garde contre une « confrontation nucléaire » en cas d’échec de la diplomatie.

Le vice-président Mike Pence à Washington, DC.
Légende de l’image Mike Pence est un « mannequin politique », selon la Corée du Nord

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