Prévention des incendies dans l’espace
04.01.04

Si un incendie devait se déclarer sur un vaisseau spatial en orbite, les astronautes combattraient les flammes de manière légèrement différente de celle qu’ils auraient sur Terre. Les incendies dans l’espace ne sont pas les mêmes que les incendies sur Terre, mais la meilleure façon de combattre un incendie est de l’empêcher de se déclencher.
Lorsque les gaz chauds d’une flamme s’élèvent, ils créent des courants d’air qui apportent de l’air frais au feu. Cette flottabilité est ce qui fait une flamme longue et pointue ici sur Terre. Dans les situations de faible gravité, il n’y a pas de flottabilité due aux flammes.
De grandes flammes jaunes brûlent sur Terre et de petites flammes bleues brûlent dans l'espace. Image à droite: Sur Terre, une bougie brûle avec une grande flamme jaune. Dans l’espace, une flamme bleue plus petite brûle au centre de la mèche. Crédit: NASA
La convection, le mouvement de l’air, est un moyen important de transférer la chaleur vers d’autres espaces. Sans air, les incendies ne se propagent pas aussi rapidement. Les ventilateurs de ventilation de la station spatiale remplacent la convection naturelle et peuvent fournir l’air dont un incendie a besoin pour brûler. Dans ces circonstances, le feu peut se propager dans n’importe quelle direction, plutôt que simplement vers le haut.
La forme inhabituelle de la flamme crée différentes quantités de suie, de fumée ou de gaz nocifs. « La combustion en microgravité est un problème très difficile, et de nombreux ingénieurs et scientifiques travaillent à mieux le comprendre », a déclaré Gary A. Ruff, ingénieur aérospatial à la Direction scientifique de la combustion en microgravité du Glenn Research Center à Cleveland, Ohio.
Tous les matériaux qui montent dans l’espace sont testés pour leur inflammabilité sur Terre dans une chambre d’essai spéciale et allumés avec un fil chaud. Certains objets sont si importants pour le succès d’une mission qu’ils sont autorisés à voyager dans l’espace bien qu’ils soient inflammables.
Détecter un incendie dans l’espace est également différent de celui sur Terre. Ici, des détecteurs de fumée sont installés au plafond ou dans la partie supérieure d’un mur, car c’est la direction dans laquelle la fumée se déplace. Dans l’espace, la fumée ne s’élève pas, de sorte que les détecteurs de la Station spatiale internationale sont placés dans le système de ventilation.
Extincteur utilisé sur l'ISS. Image à droite: Les modules russes de l’ISS utilisent un extincteur à mousse à base d’eau, tandis que les autres modules comportent des unités de dioxyde de carbone (CO2). Crédit: NASA
Alors que l’ISS n’a pas connu d’incendie, un incendie important a eu lieu en 1997 sur la station spatiale russe Mir. Le feu provenait d’un générateur d’oxygène, où l’oxygène fournissait une source de carburant prête à l’emploi. Les tests ont montré que le générateur devait manquer d’oxygène pour que le feu s’éteigne. Si un incendie devait se produire sur l’ISS, les astronautes deviendraient des pompiers et suivraient un système d’intervention en trois étapes.
Tout d’abord, ils éteignaient le système de ventilation pour ralentir la propagation du feu. Ensuite, ils couperaient l’alimentation de l’unité affectée. Enfin, les astronautes utiliseraient des extincteurs pour éteindre les flammes.
Ruff dit que même si des mesures de protection ont été mises en place pour empêcher un incendie de se produire sur la station spatiale, il est réconfortant de savoir que les astronautes pourraient intervenir en cas d’urgence parce qu’ils se sont préparés à toute éventualité.
Pour lire le texte intégral de l’article, visitez:
http://nasaexplores.nasa.gov/show2_articlea.php?id=01-064

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