Goose Barnacle

Goose Barnacle

Adattato da un articolo del naturalista e professore UCI Peter Bryant apparso nell’edizione di marzo 2009 di Tracks

Chi sta pulendo la baia? La risposta potrebbe sorprendervi! Ma se hai frequentato i nostri inventari di vita marina e hai partecipato all’analisi dei campioni di fango, probabilmente hai qualche indizio. Il fondo della baia supporta enormi popolazioni di numerosi tipi di invertebrati, la maggior parte dei quali vive con l’alimentazione del filtro. I più abbondanti sono vari tipi di molluschi bivalvi (vongole, cozze e ostriche) e vermi policheti. Filtrano e consumano enormi quantità di fitoplancton, così come batteri e altre particelle, dando così un enorme contributo al mantenimento della qualità dell’acqua. Ci sono anche spugne, anemoni, schizza di mare e molti tipi di crostacei, molti dei quali vivono anche di alimentazione filtrante e quindi aiutano a mantenere la qualità dell’acqua della baia.

Esistono due tipi di alimentatori di filtri, che chiamerò alimentatori di filtri interni ed esterni.

Gli alimentatori interni del filtro hanno un filtro a cestello all’interno di una cavità del corpo che si apre verso l’esterno attraverso due sifoni. Portano l’acqua attraverso un’apertura (il “sifone in corrente”), la pompano attraverso il filtro per rimuovere le particelle di cibo microscopiche e la scaricano attraverso un’altra apertura (il “sifone in corrente”). Le particelle di cibo vengono spostate dal filtro stesso alla bocca dell’animale da processi cellulari specializzati chiamati ciglia.

Le cozze sono tra le più importanti tra i filtri interni. I loro gusci si chiudono quando vengono lasciati asciutti dalla marea, ma quando sono sommersi allargano le due metà del guscio (le due “valve” nel bivalve) per rivelare un ampio sifone in corso circondato da tentacoli rosa che impediscono l’ingresso di oggetti troppo grandi. All’interno del guscio, le branchie fanno il lavoro di filtrare le particelle di cibo, e quindi l’acqua viene scaricata attraverso un sifone più piccolo, ovale, excurrent. L’acqua viene mossa attraverso l’animale da una poco conosciuta “pompa bivalve” con la forza di pompaggio generata da bande di ciglia laterali che corrono lungo i lati dei filamenti branchiali. Il cibo viene cancellato dalle branchie da un paio di appendici chiamate palpi, e viene quindi trasferito alla bocca in profondità all’interno del guscio. Disposizioni simili possono essere viste nelle ostriche e nelle capesante. Gli studi hanno dimostrato che una singola cozza o ostrica può filtrare su un gallone di acqua all’ora.

In molti altri bivalvi, specialmente quelli scavatori che includono tutte le vongole, entrambi i sifoni sono semplici tubi, e in alcuni casi sono molto più lunghi del resto dell’animale. Questo permette all’animale di vivere in sicurezza in profondità nel fango, mentre i sifoni emergono sopra la superficie (anche se quei sifoni sono spesso rosicchiati da pesci affamati e altri carnivori!). I bivalvi si nutrono di plancton, alghe bentoniche e detriti e, a loro volta, forniscono cibo per echinodermi, pesci, uccelli e altri animali.

Altri alimentatori di filtri utilizzano un filtro esterno. Questa strategia è utilizzata da tutti i cirripedi, sia ghianda e oca, così come diversi tipi di vermi policheti. I cirripedi sono in realtà crostacei notevolmente modificati, in effetti in piedi sulle loro teste e usando le loro gambe per filtrare. Ma invece di pompare acqua sopra il filtro, questi animali usano un movimento di presa, estendendo ritmicamente i piedi verso l’alto nell’acqua, e poi riportandoli rapidamente all’interno del guscio insieme a qualsiasi cibo catturato.

Un filtro esterno simile ma retrattile viene utilizzato nei vermi policheti che abitano i tubi, spesso chiamati “piumini”. Alcuni di questi vivono in tubi fatti di muco e sabbia; altri fanno un tubo più duro e calcificato. Sono in grado di ritrarre e chiudere una porta (opercolo) quando minacciati dalla bassa marea o dalla predazione.

Un tipo unico di alimentazione del filtro si è evoluto in una specie chiamata Verme grasso locandiere. Questo animale costruisce e vive in una tana a forma di U, e secerne una rete di melma che filtra il cibo mentre il verme pompa l’acqua attraverso il tubo. Quando la rete è completamente carica di cibo, il verme ingoia il cibo insieme alla rete e poi crea una nuova rete. La tana del verme grasso locandiere rende una casa eccellente per una varietà di animali commensali, tra cui un piccolo pesce chiamato un ghiozzo, un granchio pisello, una vongola e un verme scala, che si nutrono di avanzi del locandiere. La presenza regolare di questi ospiti è ciò che dà il nome all’animale!

Alcuni dei nostri alimentatori filtro sono coloniali, e i singoli membri di una colonia spesso fanno modelli incredibilmente regolari. Nei briozoi (chiamati anche ectoprocti o animali muschi), gli individui (chiamati zooidi) sono microscopici e in matrici perfettamente regolari. Uno di questi animali coloniali è responsabile delle chiazze grigie che si vedono spesso sulle alghe lavate sulla spiaggia, ma altri briozoi formano chiazze su cozze, schizza di mare e altre superfici solide. Ogni zooide ha un anello di tentacoli che vengono ritirati in uno scheletro a forma di scatola quando la colonia viene prelevata dall’acqua; ma quando lo zooide è sommerso i tentacoli vengono estesi per intrappolare le particelle di cibo e passarle nella bocca centrale. Alcuni schizza mare (tunicati) sono anche coloniale, ma prendono la filosofia coloniale un ulteriore passo avanti: hanno sifoni singoli in corso, ma un gruppo di animali condivide un singolo sifone in corso.

Come molte altre baie ed estuari, Upper Newport Bay è affetto da una condizione chiamata eutrofizzazione. Questo si riferisce ad un processo in cui la baia riceve nutrienti chimici in eccesso (nitrati e fosfati, di solito dal deflusso del fertilizzante) che fertilizzano
la crescita del fitoplancton in eccesso. Il fitoplancton alla fine affonda sul fondo e fornisce combustibile per la decomposizione batterica, portando a condizioni anossiche nelle acque di fondo. Poiché gli alimentatori filtranti consumano fitoplancton, svolgono un ruolo enormemente importante nel limitare l’eutrofizzazione e nel mantenere la qualità dell’acqua.

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