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Juno I era un derivato del Jupiter-C, utilizzato per lanciare il primo satellite americano, Explorer 1, il 31 gennaio 1958. Anche se gli Stati Uniti. probabilmente avrebbe potuto mettere in orbita un satellite prima che l’Unione Sovietica avesse permesso all’ABMA di tentare un lancio satellitare nell’agosto del 1956, l’amministrazione Eisenhower voleva che il primo satellite statunitense fosse lanciato da un razzo civile sviluppato da ingegneri americani invece di un razzo derivato da un programma missilistico militare e sviluppato dagli ingegneri tedeschi dell’Operazione Paperclip. Inoltre, l’amministrazione ha visto il valore nell’URSS che ha preso la prima mossa per raggiungere l’orbita perché avrebbe stabilito il precedente che il sorvolo territoriale nello spazio era un gioco equo, necessario per le ambizioni di fotoreconaissance spaziali degli Stati Uniti sulla scia delle proteste diplomatiche contro le incursioni U-2 nello spazio aereo sovietico.

Il veicolo di lancio Vanguard era il programma missilistico civile in sviluppo per questo scopo, quindi l’amministrazione ordinò al direttore di ricerca dell’ABMA, Wernher von Braun, di non tentare alcun lancio satellitare. Il razzo Vanguard fallì nel suo primo tentativo di lanciare il satellite Vanguard nel dicembre 1957, schiantandosi di nuovo sul pad ed esplodendo. A seguito di questa battuta d’arresto e sulla scia della crisi dello Sputnik, l’amministrazione cambiò rotta e si rivolse all’esercito, chiedendo ad ABMA e von Braun di lanciare il satellite costruito dal JPL il prima possibile.

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